Buitengewoon Belize

Een uniek koraalrif met talloze wilde dieren. Terwijl het binnenland relatief onbekend is. Welkom in het enige Engelstalige land in Midden-Amerika; Belize.

Corno van den Berg

Corno van den Berg

Een uniek koraalrif met talloze wilde dieren. Terwijl het binnenland relatief onbekend is. Welkom in het enige Engelstalige land in Midden-Amerika; Belize.

Welkom op Belize!

Belize is klein, maar toch ongekend divers. In het hart liggen talloze kalkstenen heuvels met tropische wouden, aan de kust zijn moerasvlakten met indrukwekkende mangrovebossen. Voor de kust ligt het op een na grootste koraalrif ter wereld.

De Maya's zijn de oorspronkelijke bewoners. Later kwamen de Spanjaarden aan land; gevolgd door Britse houthandelaren en piraten. Mede hierdoor is de bevolking zeer divers. Belize is een wonderlijke mix in Midden-Amerika.

Tropisch genieten op het rif

Het Belize Barrier Reef is wereldberoemd. Je kunt er zwemmen met haaien en roggen. Of relaxen op de tropische strandjes. Of duiken bij het wonderlijke Blue Hole.

Haaien-roggen-belize

Het krioelt er van. Haaien en roggen die om de boot zwemmen. Geen kleintjes, maar gewoon beesten van bijna twee meter. En ja, het is dan toch een natuurlijke reacties om juist niet het water in te gaan. Maar ja, ik heb ook met witte haaien gedoken in Zuid-Afrika en met galapagoshaaien op Hawaï (beiden in een kooi).

En bij het snorkelen ben ik weleens witpuntrifhaaien tegen gekomen. Maar er midden in springen is wat anders. Ik ben een fervent dierenliefhebber en ja ze bieden die excursies al jaren aan. Dan zal het wel goed zijn? Toch? Mooi hoe mijn geest werkt. Plons.

Het is relatief ondiep, ik kan gewoon staan. Om me heen fladderen de roggen als immense vogels voorbij, terwijl de verpleegsterhaaien rondjes draaien. Ik weet even niet waar ik moet kijken. Het zijn er zoveel. Het is zo mooi. En zo intens.

De kapitein van mijn boot gooit wat vis overboord en het wordt ineens onrustig. De vissen hebben geen tanden, maar rukken hompen vis zo naar binnen. En hier geldt het recht van de sterkste. En vooral ook de snelste.

De verpleegsterhaaien zijn zo druk dat ze soms tegen me aan botsen. En dan voel ik hun schuurpapierhuid. De eerste keer schik ik, maar het went al snel. Al blijf ik wel opletten. Want ja, een pijlstaartrog doodde toch de Australische tv-ster Steve Irwin met één steek?

Belize heeft het op een na grootste koraalrif ter wereld. ,,Maar wel het meest gezonde koraalrif ter wereld," hoorde ik al direct bij aankomst. Je kunt diverse excursies boeken om de rijke onderwaterwereld te ontdekken. Naast de wonderlijke haaien- en roggenexcursie kun je bij de talloze eilandjes ook snorkelen en duiken. Ik ga ook diverse keren het ongekend heldere water in.

Snorkelen-Belize-Barrier-Ref
Een zee van vissen. (Foto: Corno van den Berg)

Eilandhoppen per vliegtuigje

Dé manier om je hier te vervoeren is per vliegtuigje. Het kan ook per boot, maar het uitzicht over het koraalrif is uniek.

Onderweg zie je de talloze koraaleilandjes liggen, soms nog helemaal groen. Soms ook met buitengewoon luxe villa's die er op zijn gebouwd. Let ook op grijze vlekken in het water: dit zijn zeekoeien. Je ziet ze vaak in groepjes.

Meer info: Tropic Air

Voordat mijn snorkelmasker echt goed zit, zwemt er een schildpad voorbij. Het dier zoekt een maaltje zeegras. Hij kijkt me aan, duikt naar beneden en begint te eten. Ik wacht totdat hij weer lucht komt happen. Bang is hij niet; hij komt vlak voor me naar boven.

Mijn GoPro staat aan. Gelukkig is dit dier zo langzaam, dat ik hem goed in beeld kan krijgen. En zo’n klein videocameraatje biedt meerdere voordelen, merk ik opnieuw. Als ik een foto maak zit ik achter mijn fototoestel; en mis ik het in het echt. De videocamera heb ik gewoon los in de hand. Zo kan ik volop genieten. En nog eens terug kijken; elke beweging.

Een zeeschildpad zwemt voorbij. (Foto: Corno van den Berg)

Maar in dit aquarium is zoveel te zien. Bij dit soort excursies zwemt de gids mee en wijst hij van alles aan. Zo ontmoet ik een schichtige sidderaal, kijk in de ogen van venijnige barracuda’s, schrik van immense tandbaarzen en zwijmel bij diverse adelaarsroggen. Ongekend mooi; ik vergeet bijna adem te halen in mijn snorkel.

Caye-Caulker-overnachten
Sfeerbeeld van Caye Caulker. (Foto: Corno van den Berg)

Eenmaal weer aan land, stap ik in het enige vervoermiddel hier. Een golfkar. Dit is Caye Caulker, waarschijnlijk het bekendste eiland van Belize. Een apart tropisch hippiedorp, met een blauwe lucht, helder groenblauw water en een watertemperatuur van 26 graden. Het is hier geen probleem om te zijn. Of om het water in te gaan.

Vervoer per golfkartaxi. (Foto: Corno van den Berg)

De golfkartaxi, of hoe je zoiets noemt, hobbelt over de zandweg. In een gezapig tempo, al merk ik snel genoeg dat het hoort bij het eiland. Terwijl de vlucht in het vliegtuigje hiernaartoe wel erg snel ging. In vijftien minuten van Belize City op het vasteland naar het eiland. Over het koraalrif, met zicht op diverse zeekoeien die op hun gemakje aan het grazen zijn. Belize: Ik weet soms niet waar ik moet kijken.

Het ruige binnenland

Belize heeft een topattractie voor toeristen; het Belize Barrier Reef. Maar ik wil ook het ruige binnenland ontdekken met grotten, regenwoud en de Maya's.

Cayo-district-in-Belize
Sfeerbeeld van het Cayo-district in Belize.
(Foto: Corno van den Berg)

Zelf naar Belize?

Belize is niet echt populair bij toeristen. Althans in Nederland. Zodra je hier voet aan wal zet, weet je: dat is onterecht. Het land moet je ontdekken. En vooral 'voelen'. De diversiteit, de natuur, het klimaat en de vriendelijke mensen zijn meer dan genoeg voor een bijzondere reis.

Meer info: Belize Hotel Association

Het is een van mijn favoriete bezigheden op reis. Zelf een auto huren en op pad. Zeker in landen waar je niet zo goed weet wat je kunt verwachten. Ik weet weinig van Belize. Ja, de buren zijn Mexico en Guatemala, terwijl het immense koraalrif voor de kust bij de Caraïben behoort.

Belize is het enige land in Midden-Amerika waar ze Engels spreken. Dus bewegwijzering mag geen probleem zijn, denk ik. De route voert van Belize City naar het westen. Naar het Cayo-district, op de grens met Guatemala. Autorijden in Belize is eenvoudig. Verdwalen zal hier niet snel gebeuren. De reden: Belize heeft slechts drie hoofdwegen.

Het veerpontje naar Xunantunich. (Foto: Corno van den Berg)

Een bordje langs de weg waarschuwt. Niet voor loslopende koeien. Of auto's zonder remlicht. Of de tientallen verkeersdrempels hier, maar voor overstekende tapirs. Hmm, zo’n vreemd dier met een rare slurf aan zijn snuit wil ik juist wel zien.

Een groep brulapen doen ineens hun naam eer aan.

Het is een opvallend rustige weg, langs eindeloze savannes met her en der bossen. Die langzaam overgaan in dicht regenwoud. Maar de weg heeft mijn aandacht nodig. Er zijn volop gaten, zodat je goed moet opletten. Dorpjes met fel geverfde houten huisjes schieten voorbij.

 

Onderweg ontmoet ik een kleurrijke vrouw. (Foto: Corno van den Berg)

Rastafari's zijn opvallend populair hier, zowel de haardracht als de kleurrijke reggae T-shirts en de muziek. En ja, in dit klimaat gaat het leven langzaam. Al met al lijkt het binnenland van Belize meer op een Caraïbisch eiland, dan op Midden-Amerika hoor ik mezelf hardop denken.

Belize-weg-auto-huren

Mijn ontdekkingstocht leidt onder meer naar een groep Maya-ruïnes waar ik nog nooit van heb gehoord: Xunantunich. Deze ruïnes zijn alleen bereikbaar per veerpont. De veerwachter gebaart druk hoe ik de auto op het pontje moet zetten.

De auto moet precies in het midden staan, anders gaat het pont (en wij) ten onder. De overtocht is gratis, al wordt een donatie gewaardeerd. Ach, ik heb het overleefd, dus vooruit…

De voormalige Maya-tempels worden omringd door een groene muur van regenwoud. Enkele tempels zijn gereconstrueerd. Ik kijk om me heen. Talloze bomen staan op opvallend ronde heuvels.

Volgens de geleerden was het complex ooit nog veel groter, maar moet het nog worden verkend. Het geld ontbreekt simpelweg voor meer archeologische opgravingen.

Nog lang niet alles is bekend over het complex. De overblijfselen dateren uit de periode tussen 200 en 900 na Christus. De huidige naam Xunantunich betekent 'stenen vrouw' in de lokale Mayataal Mopan. Maar hoe de oorspronkelijke bewoners de stad noemden is niet bekend.

Xunantunich op de grens met Guatemala. (Foto: Corno van den Berg)

Een groep brulapen doen ineens hun naam eer aan. Waardoor ik ze opmerk, anders was ik er zo aan voorbij gelopen. Ze eten op hun gemak de boomblaadjes. Vanaf de top van een tempel kan ik ze goed zien, zoals vroeger de Maya's over hun rijk heen keken. Verder is er absolute rust. Ik voel me een koning te rijk. Letterlijk.

Excursies vol adrenaline

Belize is populair bij avonturiers. Wat dacht je van dobberen op een ondergrondse rivier, ziplinen en veel meer.

Grot-dobberen-band-belize
Dobberen in een ondergrondse grot.

Het water in. Na de bijzondere ontmoeting met haaien en roggen ga ik het opnieuw doen bij een van de andere populaire excursies in Belize. In het groene hart van het land. Gids Andrew lacht zijn tanden bloot. ,,We gaan een ondergrondse rivier afdrijven in een rubber band.” Mijn gedachten gaan van links naar rechts. Eén ding is zeker, de zintuigen zijn geprikkeld.

Klimmend tussen de jungle door is er ineens een ingang in de groene muur van het regenwoud. ,,Dit is een cenote, een kalkstenengrot waarvan het dak ooit is ingestort.” Het is muisstil. En vooral wonderschoon. Er is hier niemand, op wat vleermuizen na.

De heldere rivier verdwijnt in een zwart gat. ,,Zet de lamp op je hoofd. Stap de donkerte in, duik in het water en gaaaaaan,” roept Andrew. Alhoewel, het water is veel kalmer dan verwacht. Mooi, kan ik goed om me heen kijken. Heerlijk dobberen tussen stalactieten en stalagtieten. Dwars door ontelbare grotkamers.

Op de wanden zitten ‘Creepy Crawlers’, maar dan in het echt.

De absolute kroon is The Christal Chamber, waar kristallen je tegemoet glimmen. De gids duwt de band af en toe vooruit, al peddel ik zelf ook graag. Ik kijk in het water; blinde vissen zwemmen voorbij. Op de wanden zitten vreemde krekels met enorme scharen. Brrrr, ‘Creepy Crawlers’, maar dan in het echt.

Dan moet ik de lamp op mijn hoofd uit doen. Hmm, dat is een lekker moment. Ik zie letterlijk geen hand voor ogen, al probeer ik het. Ergens druppelt wat water. Ik orden mijn gedachten. Laat me maar gewoon door drijven, niets mis mee.

Ziplinen is aan een kabel tussen bomen door glijden. In dit geval door het regenwoud van Belize. De bomen schieten voorbij, al kan ik nog wel wat om me heen kijken. Maar ja, ik moet ook recht blijven hangen, anders verlies ik het zicht op de volgende boom.

En ik ga te hard, dus moet ik remmen met mijn handschoen. Al word ik opgevangen door een medewerker zodat ik niet tegen een boom smak. Na zoveel inspanning wordt het tijd voor ontspanning. Ik proef wijnlikeur, of likeurwijn. Mierzoet, maar wel lekker. Al vind ik de lokale kokosrum lekkerder.

Een proeverij van wijnlikeur. (Foto: Corno van den Berg)

Hoog tijd voor iets anders. Iets heel anders. Een nachtje slapen bij groene leguanen. Of bijna, vanuit mijn raam zie ik de dieren languit hangen in een boom. Het San Ignacio Resort Hotel wil deze afstammelingen van de dinosaurussen beschermen voor uitsterven. De oorzaak van het probleem is simpel; de leguanen zijn een delicatesse voor de lokale bevolking.
Gids Humberto met jonge leguanen. (Foto: Corno van den Berg)

Een groene leguaan klimt op me. En nog een. En nog een. Om verliefd te worden op deze dieren moet je ze even voelen is de theorie hier. Op je arm. Of op je hoofd. Of hangend aan je T-shirt. De dieren zijn rustig, veel rustiger dan ik. Maar ja, zij zijn ook koudbloedig hou ik mezelf voor.

Mijn eigen privé-eilandje

Diverse eilandjes op Belize zijn eigendom van wereldberoemde mensen; denk aan Leonardo di Caprio en Bill Gates van Microsoft. Dus ja, dan mag ik ook wel mijn eigen eiland hebben toch? Voor een dag dan.

Royal-Palm-Caye-Resort-Belize

Geen zicht op gebouwen, wegen, verkeer of wat dan ook. Een privé-eilandje met vier bungalows, maar er is verder niemand. Rust, ruimte en genieten, niet per se in deze volgorde. Ik ga zitten op het strandje, een paar vissers komen voorbij. Ze gooien hun net uit. Onder meer voor mij. Want het komt 's avonds op mijn bord. Ik hoef het eiland niet af, dit resort heeft een voortreffelijke keuken en biedt vooral rust. Welkom op Royal Palm Caye Resort.

Royal-Palm-Caye-Resort-Belize
Het privé-eiland van het Royal Palm Caye Resort op Belize. (Foto: Corno van den Berg)

Ik heb keuzestress, maar dan wel een hele leuke. Ga ik een boek lezen? Zonnebaden? Zwemmen? Foto's maken? Ik ben als toerist erg druk met mezelf. Een verfrissende cocktail helpt me van mijn zorgen af. Ik ga zitten op een stoel en tuur over de horizon. Genieten, dat is het.

In de namiddag meert een bootje aan. De mannen laten trots de kreeften en krabben zien aan de kok. Hij keurt de verse etenswaar en weegt de krabben op zijn eigen weegschaaltje. Ondertussen maken de mannen de kreeften schoon. Oh jee, daar is de keuzestress weer. Krab of kreeft? Ik moet lachen om mezelf. Dan eet ik maar beiden... 

Lodge-Belize
Bij de lodge wordt dagelijks verse vis gebracht. (Foto: Corno van den Berg)

En in de buurt leven zeekoeien. Wonderlijke dieren die ik al mijn hele leven in het wild wil zien. Of ik ze wil gaan zoeken? Natuurlijk. Ik zit al op de boot, want elke excursie in het Belize Barrier Reef is bijzonder. De wind waait door de haren, de temperatuur is boven de twintig graden. Ja, ik wil wel weer het water in.

Bij een groot mangrovenbos doet de kapitein de motor uit. Vanaf nu mag je alleen maar met een stok de boot voortbewegen. Om de dieren de noodzakelijke rust te geven. Na een half uurtje zoeken komen een mannetje en vrouwtje zeekoe aan zwemmen. Ik zie hun snuit boven water komen om adem te halen. Dit is hun voortplantingsgebied en je moet afstand houden.

Een zeekoe in Belize. (Foto: Corno van den Berg)

En nee, hier mag je dus niét het water in. Maar dat vind ik niet erg, deze dieren moeten worden beschermd. Er zijn er nog zo'n 500 en Belize is één van de laatste plekken waar ze nog voor komen. Al kun je ze hier ook op andere plekken snorkelend tegen komen, want zeekoeien reizen veel voor een vers maaltje zeegras.

Ach, ik had toch al besloten eens terug te komen voor The Blue Hole. Dat moet dan ook maar de volgende keer…

Foto-Album

De diversiteit van Belize nodigt uit om foto's te maken. Kijk maar!

Papegaai-Belize

Olijfkeelaratinga's eten een maaltje.

Belize-Barrier-Reef-rif-strand

Een strandje op het Belize Barrier Reef.

Beste-tour-Caye-Caulker-caveman

De beroemde 'Caveman' op Caye Caulker.

Belize-Barrier-Reef-vis

Vissers op het Belize Barrier Reef.

Belize-City-excursie

De sfeer in Belize-City.

Belize-rif-boot-schip

Groen, blauw en een bootje op het Belize Barrier Reef.

Belize-City-bezienswaardigheden

Een huis in Belize City.

Belize-bar-cafe

Het goede leven op één van de eilandjes bij Belize.

Belize-city

Architectuur in Belize City.

Belize-eilanden

Je kunt je was laten doen op de eilanden bij Belize.

Boot-belize

Tropisch genieten op Belize.

Verpleegsterhaaien-Belize

Verpleegsterhaaien en een pijlstaartrog bij de boot.

Eigen-eiland-Belize

Een van de hutjes op het privé-eiland van het Royal Palm Caye Resort op Belize.

Belize-hoogtepunten

Sfeer op Caye Caulker.

Caye-Caulker-bezienswaardigheden

Typische architectuur op Caye Caulker.

Openbaar-vervoer-Belize

Traditioneel vervoer in Belize.

Caye-Caulker-overnachten

Sfeerbeeld van Caye Caulker.

Haaien-roggen-belize

Haaien en roggen op het Belize Barreer Reef.

Heremietkreeft-Belize

Een heremietkreeft op het strand.

Pijlstaartrog-Belize-Barriere-rif

Een pijlstaartrog komt kijken.

Prive-eiland-belize

Mijn privé-strandje bij Royal Palm Island Resort.

Snorkelen-Caye-Caulker

Snorkelen bij Caye Caulker.

Vliegen-Tropic-air-Belize

Een 'tropische' vlucht naar de eilandjes van Belize.

Heremietkreeft-Caribbean

Een heremietkreeft op het Belize Barrier Reef.

Split-Caye-Caulker

De beroemde 'Split' op Caye Caulker.

Strand-Caye-Caulker

Strandstoelen op Caye Caulker.

Verpleegsterhaai-Belize

Een verpleegsterhaai komt dichterbij.

Strand-Belize-palmbomen

Een strandschoonmaker aan het werk.

Voeren-haaien-Belize

De chaos bij het voeren: verpleegsterhaaien, pijlstaartroggen en vissen.

Vogel-Belize

Een reiger op Belize.

Zeekoe-Belize-zeekoeien

Mijn beste blik op twee zeekoeien bij Belize.

Zonsondergang-zee-Belize

Parasailen in het laatste daglicht.