Als de paring nadert vechten mannetjes met elkaar.
Als de paring nadert vechten mannetjes met elkaar. Corno van den Berg

De Galápagos-reuzenschildpad is de grootste landschildpad ter wereld. De mannetjes kunnen tot 1,2 meter lang worden. Deze massieve dieren worden meer dan 100 jaar, maar zijn vooral kwetsbaar voor ratten en katten als ze jong zijn. Het dier heeft een lange hals en stevige kaken, waarmee ze allerlei soorten eten kunnen kauwen. Zoals cactussen.

Ook bij de schildpadden is de evolutie zichtbaar. Er zijn door wetenschappers meer dan tien ondersoorten erkend, waarvan de meesten enkel op één eiland voorkomen. Overigens is het paringsritueel weinig liefdevol. Het mannetje bijt het vrouwtje en slaat haar met zijn hoofd, totdat ze zich overgeeft. De beste plek is Isla Santa Cruz en dan vooral El Chato Tortoise Reserve.

Galápagos-reuzenschildpadden zoeken graag waterpoelen op.
Galápagos-reuzenschildpadden zoeken graag waterpoelen op. Corno van den Berg

Voor achtergrondinformatie is het Darwin-onderzoeksstation, net buiten Puerto Ayora op Santa Cruz, een goed vertrekpunt. Het station houdt zich voornamelijk bezig met de voortplanting van dit dier. En je kunt ze hier goed (en van dichtbij) zien.

Het onderzoeksstation heeft al talloze dieren weer in het wild uitgezet. Daarna kan je de heuvels van het gebied in op zoek naar de wilde dieren. Het is één van de meest populaire trips op de Galapagos. Niet zo gek, het beeld van een reuzenschildpad die op zijn gemak een maaltje gras kauwt is heel bijzonder.

Meer informatie: www.darwinfoundation.org/en