De geschiedenis van Sint Maarten is erg rumoerig. Indianen uit Zuid-Amerika kwamen hier het eerst met een boot. Gevolgd door o.a. Nederlanders, Engelsen en Fransen.

Sint Maarten (de Fransen noemen het Saint Martin) heeft al lange tijd een aantrekkingskracht gehad bij zon-zoekers. Hier schijnt de zon (bijna) 365 dagen, is het felblauwe zeewater lekker warm, in een decor van glooiende heuvels. Vroeger was het eiland erg geliefd om iets heel anders. Nederlanders kregen bijvoorbeeld interesse in het eiland vanwege het zeezout. De vele lagunes op het eiland zitten ook nu nog vol zout.

Archeologen hebben achterhaald dat dit eiland al sinds 4000 v. Chr is bewoond. Al is onduidelijk door welk volk. Het eerste bekende volk op het eiland zijn de Arowak-indianen, die hier rond 800 na Chr. leefden. In de 14e eeuw arriveerden hier de Carib-indianen. Zij kwamen, net als de Arawak, waarschijnlijk uit het noorden van Venezuela. Zij waren opvallend wreed en deden mogelijk aan kannibalisme. Zij noemden het eiland Soualiga, wat Zouteiland betekent.

Volgens de legende werd het eiland op 11 november 1493 ontdekt door Christoffel Columbus, maar aan land kwam hij niet. Hij zou er langs zijn gevaren. De Spanjaarden lieten het eiland aanvankelijk met rust. Rond 1630 vestigden Fransen en Nederlanders zich er, vooral vanwege het voorradige zout. Zij maakten afspraken over gebruik van het zout, dat destijds belangrijker was dan goud. Beiden werden door de Spanjaarden verdreven. Waarna de Nederlanders bijvoorbeeld verder reisden naar Curaçao.

In 1644 gaven de Spanjaarden hun rechten op na internationale druk. Op 23 maart 1648 tekenden Frankrijk en de Republiek der Zeven Verenigde Nederlanden een overeenkomst, dat bekend staat als het Verdrag van Concordia. Hierbij werd het eiland officieel gedeeld, althans tweederde voor de Fransen en een derde deel voor Nederland. Maar dit was slechts op papier. De overeenkomst werd pas vanaf 1817 nageleefd; het eiland was toen al minimaal 16 keer van eigenaar verwisseld.

Sint Maarten kent, bijvoorbeeld net als Bonaire, een zwarte bladzijde. De Nederlanders introduceerden slavernij op het eiland. Uit Afrika werden slaven ingevoerd. Na veel ophef over de omstandigheden waarin de slaven moesten leven en werken, werd in 1848 in het Franse deel de slavernij afgeschaft. In het Nederlandse deel was dit pas in 1863. De slaven moesten hier zout en suiker winnen, en op kleine schaal ook cacao, katoen en koffie. Van dit verleden is weinig van over, ook de suikerrietplantages zijn weg.

Sint Maarten was verder niet echt ontgonnen. De uit St. Croix afkomstige Erik Lawaetz kocht rond 1960 een stuk land van de lokale burgemeester. De ‘lowlands’ was een totaal oninteressant stuk moeras. Snel daarna lieten beroemde film- en muzieksterren als Alain Delon en Harry Belafonte hier een villa bouwen. Waardoor het toerisme snel op gang kwam. Het wordt dan ook ‘Our Hollywood’ genoemd door de lokale bewoners.

Sint Maarten behoort nu nog tot de Nederlandse Antillen, maar zal binnenkort een eigen land in het Koninkrijk der Nederlanden worden. Wanneer precies is nog niet bekend. Het Franse deel heeft zelfbestuur en is sinds 2007 een overzeese gemeenschap van Frankrijk. Het eiland is vernoemd naar de heilige Maarten van Tours, die vaak Sint Maarten werd genoemd. Hij leefde van 316 tot 397 na Chr. en was bisschop van de Franse stad Tours. Hij was een belangrijke grondlegger van het katholieke christendom in Gallië. Ook de feestdag Sint Maarten op 11 november is naar hem vernoemd.

Doen!-tips:

  • Zeil mee in een heuse wedstrijd
    De America Cup is bij ons niet zo bekend, maar het is één van de belangrijkste zeilwedstrijden ter wereld. De deelnemende zeilboten behoren tot de eliteklasse op zeilgebied. De Stars and Stripes, winnaar van 1987, is nu met pensioen en wordt op Sint Maarten ingezet voor een zeilwedstrijd onder toeristen. Na enige uitleg word je ingedeeld in een team en krijg je een specifieke taak. Bijvoorbeeld als kapitein, grootzeiltrimmer of roerganger. Waarna de race begint tegen een ander team. Het water spat over de boeg, de boot gaat extreem schuin en op de rustige momenten mag je wat drinken. Een intense belevenis die, of je nou wint of niet, laat zien dat zeilen ook topsport kan zijn.
  • Zwem met een paard
    Op diverse plaatsen kun je met een paard het eiland verkennen. Vraag wel ter plekke of de route ook langs het water gaat en of je met je paard de zee in mag aan het einde van de rit. De dieren vinden het heerlijk om het zweet van hun lichaam te wassen. Let op: je wordt wel nat. Bijzonder is dat sommige paarden de lucht uit hun maag laten lopen, wat een soort borrelend geluid oplevert.
  • Ontdek de onderwaterwereld
    Duiken en snorkelen zijn populair op Sint Maarten. En al is het misschien niet te vergelijken met Bonaire of het naastgelegen Saba, nog steeds kun je hier veel vissen zien. En soms zelfs een zeeschildpad of haai. Een halve of hele dag snorkelen wordt op talloze plaatsen aangeboden, maar volgens kenners zijn Pinel Island, Grand Case Bay (meer voor duikers), Creole Rock en Baie Rouge het best. De laatste biedt ook nog een grot waar je in kunt snorkelen. Op deze plekken is het koraal nog relatief in een goede conditie en wemelt het van de kleurrijke vissen.

  • Ga Caribisch loungen op een ‘sunset cruise’
    Dit is de Cariben pur sang. Met een drankje in de hand kun je op talloze manieren de zee op. Zeilboten, catamarans en talloze andere boten bieden boottochten aan. Eén van de mooiste is de ‘sunsetcruise’, waarbij je liggend op het dek de zon ziet onder gaan. Ondertussen maakt de bemanning een lekkere ‘rumpunch’ klaar en kun je, als je het warm krijgt, een verkoelende duik in de zee nemen.
  • Ontmoet de geestelijk vader van Yoda
    Nick Maley is wereldberoemd. Onder liefhebbers van de Star Wars-films welteverstaan. Hij is de bedenker van onder meer Yoda en Chewbacca, fictieve figuren uit de succesvolle films. In Hollywood wordt hij –ook nu nog- liefkozend ‘ThatYodaguy’ genoemd. Overal zie je krantenknipsels en foto’s van de filmopnamen. Maley heeft door de jaren heen talloze creaties gemaakt, ook onder meer voor Superman en Highlander. En hijzelf is er ook vaak te vinden. Meestal om te schilderen, de hobby die hij op Sint Maarten graag uitoefent. Zijn museum ligt aan de hoofdstraat in Philipsburg.
  • Duik met haaien
    Het kan op Sint Maarten, al is het wel controversieel. Om de dieren te lokken worden ze gevoerd, waardoor ze volgens sommige wetenschappers hun angst voor de mens verliezen. Tijdens de duik kun je diverse soorten haaien tegen komen. Zoals de Caribische rifhaai en de Atlantische scherpsnuithaai. Beiden staan als ‘niet-gevaarlijk’ te boek. Maar er duiken soms ook andere haaiensoorten voorbij zwemmen. Deelnemers krijgen de tocht ook veel informatie over de soorten die hier leven. En hun bedreigingen. Het is een excursie die je niet snel zult vergeten.
  • Zoek het slavenverleden
    Sint Maarten heeft een weinig vrolijk makend slavenverleden. Dat gelukkig verdwenen is, maar in de archeologische musea in Philipsburg (en ook in het Franse Marigot) nog te zien is. Ook in Fort Amsterdam, Fort Willem en Fort St. Louis in het Franse deel kun je de restanten zien van het verleden. Waaronder veel oude kanonnen. Ook staan her en der nog muren op de heuvels.
  • Ontdek de historische gebouwen
    In de winkelstraat van Philipsburg staat onder meer het oudste Nederlandse gebouw op Sint Maarten. Het ‘courthouse’ (gerechtsgebouw) is een statig gebouw in traditionele Nederlands/Caribische stijl. En nog steeds in functie. Ook in Orleans in het Franse deel zijn nog historische huizen te zien. De diverse Informatiecentra in de dorpen hebben veel informatie over deze huizen.
  • Drink de unieke ‘guaveberry-rum’
    De ‘guaveberry’ is een soort bes die hier (en op enkele omliggende eilanden) voorkomt. Hij heeft (nog) geen Nederlandse naam, maar op Sint Maarten (en inmiddels bij veel toeristen) is hij erg bekend. Van oorsprong werd rum van deze vrucht vooral rond Kerstmis gedronken, maar tegenwoordig drinkt ook de lokale bevolking het goedje, of als ‘guaveberry colada’. Proef het zelf, voor je het weet koop je een fles voor thuis.
  • Proef Lobster Thermador
    Kreeft is ook op Sint Maarten een delicatesse. Deze zeedieren kunnen op verschillende manieren worden bereid. Een van de meest populaire is Lobster Thermador, een halve kreeft in een saus wordt gesmoord, waarin onder meer champignons en Emmentaler kaas zit. Je moet het in ieder geval proeven en zelf beslissen of dit de lekkerste kreeft ooit is, zoals vaak wordt beweerd. Het is in talloze restaurants te verkrijgen.
  • Kajak langs de kust
    Zeekajakken is een goede manier om het eiland te zien op een manier zoals je niet vaak ziet. In de vele dorpjes zijn veelal kajak-mogelijkheden. Soms enkel langs de kust, soms ook in een baai met mangroven. Waar je kunt zien hoe vissen (en ook bijvoorbeeld kwallen en zeekomkommers) deze plekken gebruiken om te overleven. Al is het aantal mangroven op het eiland wel drastisch terug gelopen de afgelopen decennia.
  • Zeil tussen de Caribische bomen door
    ‘Ziplinen’ wordt deze sport genoemd. Met een katrol aan een kabel zeil je door de bomen. Er zijn diverse parcours, die nogal verschillen in moeilijkheidsgraad. Vraag er ter plekke naar. Hou er rekening mee dat je ook behoorlijk moet klimmen en klauteren. Let tussendoor vooral ook op de talloze bomen, want dit één van de weinige bossen op het eiland. En hier zijn ook opvallend veel vogels te vinden. De Loterie Farm ligt op het Franse deel, aan de voet van de Pic Paradis.

Beste tijd:
Het hoogseizoen is van eind oktober tot eind maart, oftewel onze winter. Veel hotels zitten dan vol, wees er dus op tijd bij. De temperatuur is dan gemiddeld boven de dertig graden.

Van juni tot en met eind september geld hier: ‘hurricane season’. Met name in de maanden augustus en september heb je kans op korte, maar stevige buien met soms hevige wind. De temperatuur is dan rond de dertig graden.