Het is een vreemd gezicht als je naar Las Vegas toe rijdt. Temidden van de woestijn ligt daar ineens een stad, die bruist van het leven. Hier zie je een overvloed die je moeilijk kunt voor stellen. Waar je met name ’s avonds wordt bedolven door een zee van licht van de grote neonreclames. Met natuurlijk de overbekende casino’s. Waar vermaak het belangrijkste doel is, waardoor het de bijnaam ‘Sin City’ heeft gekregen.

En dus kun je over de straatjes van Parijs lopen, het water van Venetië over varen, of je vergapen aan de mysterieuze Egyptische tempels en protserige kastelen. Of slenteren langs woest uitziende piratenschepen. Het lijkt op een gigantische fata morgana, maar Las Vegas is echt.


Luxor straalt de sfeer van het Oude Egypte uit. Corno van den Berg

De naam Las Vegas betekent ‘de weilanden’ in het Spaans. Het zegt iets over het verleden van de stad. Pas in 1905 is deze stad opgericht, maar de Spanjaarden kennen de plek al langer om haar water. Het gebied behoort lange tijd tot Mexico, maar in 1855 annexeert de Verenigde Staten deze vruchtbare grond. En proberen missionarissen de lokale Paiute-indianen over te halen om mormoon te worden. Hun missie mislukt, waardoor zij weer snel uit dit gebied vertrekken.

Het dorpje Las Vegas wordt opgericht als halteplaats voor de trein van oost naar west. De stoomtrein krijgt er vers water, terwijl de passagiers hun geluk beproeven in de talloze mijnen in het gebied. Op diverse plaatsen is goud gevonden, maar op de meeste nog nooit. Wel ontstaan er enkele winkels, een hotel en een kerk. In 1911 wordt Las Vegas een officiële stad, maar bijna niemand heeft er dan nog van gehoord.

Op 19 maart 1931 wordt het gokken hier officieel toegestaan. In enkele hotels kun je gokken, maar het blijft kleinschalig. In 1945 verlegt de mafia haar werkgebied naar Las Vegas. Met Benjamin ‘Bugsy’ Siegel en Meyer Lansky in de hoofdrol. Lansky runt dan al diverse gokpaleizen in Florida en Europa. Samen zetten ze het Flamingo Hotel op, dat overigens nog steeds bestaat. En kopen ze onderhands meer grond op.

De mafia bouwt later meer hotels of controleert er de gang van zaken. Zoals in overbekende casino’s als The Sands (nu The Venetian) en The Dunes (wat nu Bellaggio is). En ‘hun’ naam zet Las Vegas snel op de wereldkaart. En trekt duizenden nieuwsgierige toeristen. Zelfs Frank Sinatra laat zich voor grof geld over halen hier op te treden, waarmee een traditie ontstaat. De afgelopen decennia is een verbeten strijd uitgevochten tussen de FBI en de mafia om Las Vegas.

Al zijn de tijden veranderd en is de mafia niet meer fysiek aanwezig in Las Vegas, de FBI blijft wantrouwend. Ze durven nog steeds niet te garanderen dat je geld niet op de een of andere manier in handen komt van de mafia. Het geeft deze bijzondere stad een extra dynamisch karakter.

Meer informatie: www.lasvegas.com