De Florida Keys bestaan uit ongeveer 1.700 kleine eilandjes in het zuiden van Florida. Dit zijn koraalrotsen, die weelderig begroeid zijn met mangroven. Key West is vooral bekend van Ernest Hemingway, die er bekende boeken als For Whom the Bell Tolls, A Farewell to Arms en The Snows of Kilimanjaro schreef.

Het zuidelijkste puntje van Florida is een van de meest gefotografeerde dingen van heel Florida. Rob O’Neal

Tegenwoordig zijn ‘The Keys’, zoals ze vaak liefkozend worden genoemd, populaire vakantie-eilanden. Voor Amerikanen én buitenlandse toeristen. De eilanden die als een parelsnoer aan elkaar lijken geregen en de weinige, maar fraaie stranden geven het een tropische sfeer. Waardoor hier ook een heus koraalrif ligt.

Deze eilanden zijn ook een plek van woeste indianen en beruchte piraten. Maar ook van een heuse haaien- en schildpaddenfabriek en slavernij. Van dit alles is weinig meer terug te vinden, alleen de boeken van Hemingway zijn een tastbare herinnering. En zijn favoriete kroeg, Sloppy Joe, in Key West.

Weinigen weten dat de eilanden van oorsprong bewoond werden door de Calusa-Indianen. Maar omdat het uiterste puntje dichter bij Cuba ligt dan bij Florida, heeft het voor de zeevaart een strategische ligging. De moderne geschiedenis start, volgens de boeken, dan ook in 1513. De Spaanse veroveraar Ponce de León krijgt als eerste blanke de eilanden op zijn netvlies. Na een korte verkenning van het huidige Key West vertrekt hij weer.

Wel ziet hij vele botten liggen die de indianen hadden achtergelaten. Hij noemt het ‘Cayo Hueso’ (eiland van botten). Zijn bemanning neemt nog wel zo’n honderdzestig zeeschildpadden mee als voorraad. En de naam voor één van de meest afgelegen eilanden, Dry Tortugas, was geboren. Tegenwoordig is het een Nationaal Park.

Talloze dagboeken verhalen over piraten, die hier in de 18e en 19e eeuw leven. Zij azen op de galjoenen die goud vervoeren uit Cuba en slaan slag na slag. In 1820 eist de VS de eilanden op. Enkele jaren later beslist de Amerikaanse regering de strijd met de piraten op de Keys. Hierdoor is de weg vrij voor de eerste kolonisten. Maar er ontstaat direct een nieuw probleem. De indianen maken korte metten met deze blanken. Langzaam krijgen de nieuwelingen toch de overhand, zeker als de eilandjes stuk voor stuk via een weg met elkaar worden verbonden.

Een overzicht vanuit een vliegtuig. Aan de rechterkant liggen de Lower Keys bij Big Pine Key. Andy Newman

De Overseas Highway ontsluit eiland na eiland. Gelukzoekers uit het noorden van de VS beproeven hun geluk met plantages voor citroenen en ananas, maar ook voor hardhout. Op Big Pine Key wordt rond 1920 een haaienfabriek neergezet. Het leer van de dieren wordt voornamelijk gebruikt als schuurpapier. Andere nieuwe bewoners richten zich op het duiken naar sponzen, terwijl Cubaanse immigranten sigarenfabrieken opzetten. Deze mix van culturen bestaat nu nog.

De onderwaterwereld is relatief onbekend. Rond de eilanden ligt geen tropisch rif, maar wel een subtropisch koraalrif. Rond de diverse koraalbedden zijn bijna 600 soorten vis gezien. En meer dan 60 soorten koraal (waaronder rode en hersenkoraal). Die volgens wetenschappers die de afgelopen 5.000 tot 7.000 jaar zijn gevormd. Rond het koraal leven daarnaast talloze soorten sponzen, garnalen en krabben.

De Overseas Highway biedt talloze momenten om te stoppen. Het einddoel is meestal Key West, al gaan sommigen nog verder (met boot of watervliegtuig) naar de minder bekende eilanden als Dry Tortuga. Veel mensen rijden in een dag heen en weer, anderen doen er een week over. Zeker is wel dat dit tropische stukje Amerika verrassend anders is dan de rest.

Beste tijd:
Dit gebied is het gehele jaar te bezoeken. In de zomer kan het hier erg warm worden, dik boven de dertig graden. Het water is dan wel lekker warm. Maar het is ook hoogseizoen, dus drukker.

Als de beste tijd om te duiken of snorkelen wordt meestal september genoemd. Ook al is dit het begin van het ‘orkaanseizoen’. Maar het water is iets warmer dan in de rest van het jaar, terwijl de meeste toeristen weer weg zijn. Een andere optie is mei als het water ook meestal rustig genoeg is om onderwater te gaan.

Meer informatie: www.fla-keys.com

Autoroutes