Custer State Park behoort niet tot de meeste bekende parken van Amerika, zoals Yellowstone Nationaal Park, Yosemite Nationaal Park en Death Valley Nationaal Park bijvoorbeeld. Custer ligt in de Black Hills, een heuvelachtig gebied waar de prairie eindigt en de beroemde Rocky Mountains beginnen.

Een moederbizon met jong.
Een moederbizon met jong. Corno van den Berg

Misschien komt dit omdat het geen nationaal park is, maar een staatspark. Oftewel een park dat wordt beheerd door de staat; in dit geval is dat South Dakota. En dus minder bekendheid krijgt. Maar Custer State Park is een van de beste plekken om bizons in het wild te zien. En misschien wel de beste plek.

Custer State Park is inmiddels een van de belangrijkste natuurgebieden waar dit dier nog in grote aantallen voorkomt, net als in Yellowstone bijvoorbeeld.

Een kudde wilde bizons.
Een kudde wilde bizons. Corno van den Berg

Waarbij je dus een goede kans hebt om een grote groep dieren te zien; een heuse kudde. Zoals ze vroeger veel voorkwamen op de prairies van de VS. Er leven in dit natuurgebied meer dan 1.000 bizons.

Terwijl aan het begin van de 20e eeuw er nog maar enkele tientallen in heel Amerika en Canada over waren. Miljoenen dieren werden via de jacht gedood. De dieren moesten worden geruimd voor het vee van de pioniers. Oude foto’s van stapels schedels van bizons kun je nu nog in souvenirwinkels en musea vinden.

De attractie van Custer State Park.
De attractie van Custer State Park. Corno van den Berg

In het park kun je goed rond rijden (typisch Amerikaans) en door je ramen speuren naar bizons, herten en andere dieren. Maar je kunt ook de talloze trails van de pioniers bewandelen. Zij probeerden dit gebied in kaart te brengen legden zodoende talloze paden aan.

Waarbij je goed moet opletten of je geen bizon tegen het lijf loopt. Deze dieren kunnen agressief zijn, met name de volwassen mannetjes. Al zijn er geen ongelukken gebeurd, maar waren er wel bijna-ongelukken.

Een indrukwekkende mannetjesbizon.
Een indrukwekkende mannetjesbizon. Corno van den Berg

Uniek evenement: Buffalo Roundup
Het grootste evenement in het park is de Buffalo Roundup, die hier jaarlijks wordt gehouden. Alle bizons worden dan gevangen en gecheckt op ziektes. Alsook gevaccineerd. Een evenement met heuse cowboys dat je als toerist kunt meemaken.

Corno’s reistips:
 
Beste tijd:
Het Custer State Park kun je eenvoudig het gehele jaar bezoeken. En bizons zul je het gehele jaar wel zien. In het hoogseizoen (mei tot september) kan het hier druk worden. In het voor- en najaar is het veel rustiger.
 
In de winter kan het hier sneeuwen en kun je bizons in de sneeuw zien. Een bijzondere gebeurtenis dat unieke foto’s zal opleveren.
 
Met name tijdens de Buffalo Roundup kan het erg druk zijn. bij dit jaarlijkse event worden de ruim 1.000 bizons gevangen door cowboys en gecheckt op ziektes. Indien je als toerist dit evenement wilt meemaken, moet je op tijd een hotel in de buurt boeken. En zorgen dat je op tijd in het park bent bij een van de kralen waar de dieren worden gevangen.