Waarom moet ik hier heen?

Tortuguero National Park herbergt opvallend veel primair regenwoud (onaangetast door de mens), net als lange kuststroken vol mangroven. Per bootje kun je op zoek gaan naar luiaarden, apen, alligators, vogels en heel veel meer.

Tortuguero is een bijzonder nationaal park in Costa Rica. In dit natuurpark kun je talloze wilde dieren zien waaronder opvallend veel soorten zeeschildpadden die hier hun eieren leggen. Ook kun je zien hoe de jonge dieren uit het ei kruipen en de zee opzoeken. Lees hier meer over de zeeschildpadden kijken.

Je kunt dit gebied alleen per boot of vliegtuig bereiken, waardoor het een extra charme heeft. De reden is simpel, er is geen weg naar Tortuguero. Dit is een riviergebied, met veel overstromingen. De diverse rivieren uitmonden in talloze zijrivieren om uiteindelijk in zee te eindigen. Mangroven planten hun wortels in het zand en creëren zo uitgestrekte bossen. Achter de mangroven groeit regenwoud. Een deel is aangetast door de mens, zoals door houtkap. Dit wordt dan secundair regenwoud genoemd. Er zijn nog wel enkele delen primair regenwoud te vinden, maar het is minimaal.

De dieren van Tortuguero

Door de diverse aansluitende ecosystemen zijn hier nog opvallend veel dieren te vinden. waaronder de jaguar, die hier geregeld jaagt op zeeschildpadden die aan land komen. Naast de zeeschildpadden kun je hier in de bomen diverse soorten apen, luiaards, leguanen, toekans, reigers en andere vogelsoorten aantreffen. Langs de kant en in het water is het mogelijk kaaimannen, reuzenotters en zeekoeien te zien. Volgens biologen is dit één van de rijkste gebieden in Midden-Amerika. Dat meer en meer in stand wordt gehouden met toeristengeld.

Tortuguero National Park
Op safari in Tortuguero National Park. Becky Matsubara

Wetenschappers hebben in Tortuguero tot nu toe 60 soorten zoogdieren geteld, waaronder 13 bedreigde soorten. Denk aan jaguar, ocelot en de tapir, maar ook diverse soorten apen en andere roofdieren. Ook zijn er 57 soorten amfibieën, 111 reptielen en meer dan 300 soorten vogels gezien. En gelukkig neemt de laatste jaren ook het aantal zeeschildpadden weer toe.

Dit is de beste plek in de Cariben om de soepschildpad eieren te zien leggen. De naam zegt het al: naast roof van eieren werden de dieren eeuwenlang vervolgd en opgegeten als delicatesse. Totdat de aantallen zo minimaal waren dat uitsterven nabij was.

Bezienswaardigheden van Tortuguero:

Tortuguero dorp

Het dorp vormt het centrum van je verblijf. Hier vind je de divere hotels, winkels en standjes met souvenirs. Al liggen de mooiere accommodaties buiten het dorp. Het is wel de plek waar je arriveert en goed kunt acclimatiseren met een smoothie of en bord met gallo pinto, oftewel traditionele bonen met rijst en gebakken plataan, of kip bijvoorbeeld.

De stranden van Tortuguero

Tortuguero beschikt over talloze stranden. Die meestal verlaten zijn. Al worden ze ’s nachts (en soms ook overdag) vaak gebruikt door diverse soorten zeeschildpadden. Hou je ogen dus altijd open, de kans dat je een zeeschildpad aan land ziet is hier opvallend groot. Of dat je jonge dieren op weg naar de zee ziet. Wat toch wel erg aandoenlijk is. Zorg wel altijd dat de weg naar het water vrij is.

Sea Turtle Conservancy

De Sea Turtle Conservancy is een opvangcentrum voor zeeschildpadden. Het ligt ten noorden van het dorp en je kunt het bezoeken om alles te horen over de dieren en hun problemen. Ook kun je hier vrijwilliger worden voor een tijdje. Waarbij je alles leert over het monitoren van de dieren

Dr. Archie Carr Wildlife Refuge

Het Dr. Archie Carr Wildlife Refuge is een natuurpark met diverse stranden waar zeeschildpadden hun eieren leggen. Ook wordt hier veel onderzoek naar de dieren gedaan, onder meer om de schildpadden te voorzien van zenders. Je kunt het bezoeken en alles horen over de resultaten van het onderzoek. Alsook horen over oplossingen voor de toekomst.

Excursies in Tortuguero:

Boottocht door de mangroven

Een groot deel van Tortuguero bestaat uit mangrovebossen. Met een boot kun je deze verkennen. Waarbij je veel kaaimannen, leguanen en vogels als slangehalsvogel, toekans, landschildpadden, zwaluwen en tal van soorten reigers zult zien. Maar mogelijk ook luiaarden. Perfect voor foto’s van allerlei dieren.

Zelf kano huren

Je kunt hier een kano huren en zelf op pad gaan. Dit is lekker avontuurlijk zonder dat het gevaarlijk wordt. Vraag naar de beste routes met de meeste dieren, vaar rustig rond en je zult beleven dat de meeste dieren niet bang voor je zijn. Ideaal om ze goed te observeren.

Wandelen in Tortuguero

In dit deel van Costa Rica kun je diverse wandelroutes nemen. Die je dwars door het regenwoud nemen, langs stranden en meer. Een van de meest populaire, en mooiste, is Turtle Hill. Dit uitkijkpunt bereik je door eerst met de boot een stukje te varen en dan een stevige klim te maken. Maar het uitzicht is volgens velen het mooiste van Tortuguero.

Nachtsafari Tortuguero

Als de zon onder gaat komt een heel andere wereld tot leven. Die van de nachtdieren. Tijdens een nachtsafari ga je met een gids op pad om deze dieren te zoeken. Denk aan slangen, spinnen (zoals de tarantula), vele insecten, vleermuizen, uilen en andere vogels die slapen. Maar ook heb je kans op grotere dieren die zich laten zien. Het is een wonderlijke excursie, want je ziet heel veel dieren. En de gids kent allerlei feitjes over deze beesten.

De geschiedenis van Tortuguero

De naam is een verbastering van ‘tortuga’, oftewel schildpad in het Spaans. Al ten tijde van de Spanjaarden was Tortuguero bekend. De eerste Spanjaarden zagen de schildpadden hier jaarlijks aan land komen. Dit was een belangrijke voedselbron voor hun tochten over zee. De immense dieren werden levend gevangen gehouden en de soepschildpadden leverden met hun 300 kilo veel vlees voor de bemanning.

De meest gangbare maaltijd op de boot, schildpaddensoep, werd in de 19e eeuw een delicatesse in Europa. Waardoor de dieren op Tortuguero zelf het doel van talloze strooptochten werden. Massaal werden ze afgeslacht. En omdat ook de lokale bevolking graag de eieren at, werd het strand steeds leger. In 1950 werden nog maar enkele tientallen dieren gezien.

De overheid nam, onder druk van internationale natuurorganisaties, toen de beslissing dat één van de grootste zeeschildpadslachterijen een voorbeeld voor natuurbescherming moest worden. Dat inmiddels de noemer Tortuguero Conservation Area heeft gekregen. Waar nu het geld van toeristen komt in plaats van de kopers van eieren en zeeschildpadden. Tortuguero is een goed voorbeeld hoe toeristen het verschil kunnen maken. En jij dus ook.

Een van de natste plekken van Costa Rica

Dit is een extreem vochtig gebied. Eén van de grootste waterstromen loopt 68 km ten zuiden van Tortuguero via Parisimina naar Mion en gaat 35 km ten noorden verder naar Barra del Colorado. Het kanaal wordt doorsneden door talloze rivieren en smalle zijrivieren die met elkaar de enige infrastructuur van het nationale park Tortuguero vormen.

Daarnaast valt er per jaar hier ongeveer 6 meter regen. Het kan hier bijna het gehele jaar regenen, al is het meestal in februari, maart en ook september iets droger. De luchtvochtigheidsgraad is bijzonder hoog. Meestal is het 85 tot 90 procent, maar van augustus tot en met oktober kan het zelfs tegen de 100 procent lopen.

Kom dus goed voorbereid. Naast een goede regenjas zijn goede wandelschoenen noodzakelijk als je gaat wandelen. Je kunt soms een rivier moeten oversteken, waarbij je je schoenen aan kunt laten, maar ook blootsvoets kunt gaan. Hou er rekening mee dat de rotsen scherp kunnen zijn. Ja, in Tortuguero kun je het avontuur verwachten.

Corno’s reistips:

Costa Rica is een heerlijk land om doorheen te reizen. Je kunt je reis ook goed combineren met Nicaragua en/of Panama. Hieronder een aantal handige tips om je reis te plannen.

Hoe druk wordt het in Tortuguero?

Tortuguero wordt in het weekend en vaak ook op andere dagen in het hoogseizoen overlopen. Mede hierdoor lijkt het alsof je een dierentuin loopt in plaats van in een nationaal park. Veel dieren zijn aan mensen gewend geraakt, waardoor je ze eenvoudig kunt fotograferen.

Zodra je dieper het park in gaat ontmoet je minder toeristen. En wordt de beleving intenser. Vraag ter plekke naar de status van de diverse paden, zodat je het beste uit je trip haalt.