Lokale naam: Parque Nacional Tortuguero

Tortuguero is een verbastering van ‘tortuga’, oftewel schildpad in het Spaans. Al ten tijde van de Spanjaarden was Tortuguero bekend. Dit is de beste plek in de Cariben voor de soepschildpad. De naam zegt het al: naast roof van eieren werden de dieren eeuwenlang vervolgd en opgegeten als delicatesse. Totdat de aantallen zo minimaal waren dat uitsterven nabij was.

De eerste Spanjaarden zagen de schildpadden hier jaarlijks aan land komen. Dit was een belangrijke voedselbron voor hun tochten over zee. De immense dieren werden levend gevangen gehouden en de soepschildpadden leverden met hun 300 kilo veel vlees voor de bemanning.

De meest gangbare maaltijd op de boot, schildpaddensoep, werd in de 19e eeuw een delicatesse in Europa. Waardoor de dieren op Tortuguero zelf het doel van talloze strooptochten werden. Massaal werden ze afgeslacht. En omdat ook de lokale bevolking graag de eieren at, werd het strand steeds leger. In 1950 werden nog maar enkele tientallen gezien.

De overheid nam, onder druk van internationale natuurorganisaties, toen de beslissing dat één van de grootste zeeschildpadslachterijen een voorbeeld voor natuurbescherming moest worden. Dat inmiddels de noemer Tortuguero Conservation Area heeft gekregen.

Dit is een riviergebied, waar rivieren uitmonden in talloze zijrivieren om uiteindelijk in zee te eindigen. Mangroven planten hun wortels in het zand en creëren zo uitgestrekte bossen. Achter de mangroven groeit regenwoud. Een deel is aangetast door de mens, zoals door houtkap. Dit wordt dan secundair regenwoud genoemd. Er zijn nog wel enkele delen primair regenwoud te vinden.

Eén van de grootste waterstromen loopt 68 km ten zuiden van Tortuguero via Parisimina naar Mion en gaat 35 km ten noorden verder naar Barra del Colorado. Het kanaal wordt doorsneden door talloze rivieren en smalle zijrivieren die met elkaar de enige infrastructuur van het nationale park Tortuguero vormen.

Door de diverse aansluitende ecosystemen zijn hier nog opvallend veel dieren te vinden. Naast de zeeschildpadden kan je hier in de bomen diverse soorten apen, luiaards, leguanen, toekans, reigers en andere vogelsoorten aantreffen. Langs de kant en in het water is het mogelijk kaaimannen, reuzenotters en zeekoeien te zien. Volgens biologen is dit één van de rijkste gebieden in Midden-Amerika. Dat meer en meer in stand wordt gehouden met toeristengeld.

Wetenschappers hebben in Tortuguero tot nu toe 60 soorten zoogdieren geteld, waaronder 13 bedreigde soorten. Ook zijn er 57 soorten amfibieën, 111 reptielen en meer dan 300 soorten vogels gezien. En gelukkig neemt de laatste jaren ook het aantal zeeschildpadden weer toe.

Per jaar valt hier ongeveer 6 meter regen. Het kan hier bijna het gehele jaar regenen, al is het meestal in februari, maart en ook september iets droger. De luchtvochtigheidsgraad is bijzonder hoog. Meestal is het 85 tot 90 procent, maar van augustus tot en met oktober kan het zelfs tegen de 100 procent lopen.

Meer informatie: www.acto.go.cr