Simien Mountains (ook wel Simien-gebergte) in Ethiopië wordt vaak het Dak van Afrika genoemd. Zowel liefkozend als bewonderend. Veel mensen kijken verbaasd op: hooggebergte in Ethiopië? Maar met de 4.543 meter hoge Ras Dashen valt niet te spotten. Dit is een plek waar talloze bijzondere dieren leven, zoals grasetende apen, een wolf en een steenbok, die alleen hier voorkomen. Terwijl in de lucht lammergieren en talloze andere roofvogels cirkelen. Niet een, maar velen.

Door het ruige verleden heeft Simien Mountains een ongewoon berglandschap. Met opvallend steile, kromme toppen (vaak ‘pinnacles’ genoemd) en extreem diepe dalen. Het ontstaan van dit hooggebergte is bijzonder. Het werd in een ver verleden niet, zoals veel gebergtes, omhoog geduwd door immense aardkrachten, maar dit was ooit een immense vulkaan. Eén van de grootste ooit.

Een vulkaan die door de diverse ijstijden is geërodeerd. Om niet te zeggen: gesculptuurd en totaal veranderd. IJs, water en regen hebben hier eeuwenlang danig huisgehouden. Wat nu nog goed te zien is. En te ervaren, aangezien het hier behoorlijk kan spoken.

Het is een proces dat moeilijk is voor te stellen. Nu nog zijn er diverse pieken die ver boven de 4.000 meter uit komen. Naast de Ras Dashen zijn de Mounts Biuat (4.437 m) and Abba Yared (4.460 m) het noemen waard. Een weinig voorkomend proces dat ook bij de Drakensbergen in Zuid-Afrika is te zien. Waardoor Simien niet uniek is, maar wel bijzonder.

Door de ligging (dichtbij de evenaar, maar op grote hoogte) hebben de dieren en planten zich hier anders ontwikkeld. Hier leven, net als in grote delen van Afrika, ook apen. Maar de gelada eet gras. Het is daarmee de enige grasetende aap ter wereld. Die niet bang is voor mensen. Ook leven hier de Waliasteenbok (die alleen in Simien is te zien) en de Ethiopische wolf.

Simien Mountains is een bijzonder wandelgebied, dat relatief makkelijk te voet is te ontdekken. Met een 4×4 auto kun je echter de immensheid zien van dit gebied. Maar wat opvalt is dat de meeste bezoekers rustig gaan zitten en dit decor in hun opnemen. Net zoals de gelada’s dat ’s ochtends doen als de ochtendzon boven de bergen uit komt.

Het is een bijzonder gevoel. De gelada’s zijn niet bang voor mensen, dus je kunt letterlijk midden in de groep van meestal meer dan honderd dieren gaan zitten. Ze kijken je af en toe aan en lopen op slechts een meter afstand voorbij. Ondertussen eten ze hun maaltje gras, vlooien ze elkaar en spelen ze met elkaar. Neem de tijd en ga eens een ochtend rustig bij ze zitten. Een unieke ervaring. En wie foto’s maakt zal met speciale foto’s thuis komen.

Simien is bekend vanwege zijn vele wandelmogelijkheden. Met name trektochten over de vele bergruggen zijn populair, net als een tocht door een bergdal. Je kunt hier enkele uren op pad, maar ook een trektocht van meerdere dagen maken. Bij het kleine bezoekerscentrum in het stadje Debark kun je allerhande informatie krijgen over routes, gidsen en meer. Volgens kenners is het meest dramatische landschap bij Geech te vinden, in het hart van het park. Het is overigens voor bezoekers verplicht een parkwachter te huren, die continu bij je blijft. Zorg wel dat je altijd voorbereid bent op regen, zelfs in het droge seizoen. Het weer kan snel omslaan en een fikse regenbui is hier gewoon.

De waliasteenbok komt op slechts enkele plekken in het park voor, maar je kunt ze redelijk makkelijk spotten. De meest indrukwekkende plek is het uitkijkpunt Sankaber, een soort gat in de rotsen vanwaar je eindeloos ver kunt kijken over de bergen. Meestal kun je hier wel steenbokken spotten op de rotsen, die behoorlijk schuchter zijn. De andere goede plek is Chenek, dat verderop langs de doorgaande weg ligt naar het oosten. Vraag de gids naar deze plekken, met name Sankaber moet eigenlijk wel op je programma staan. Doe dit wel als het uitzicht over de bergen goed is, laaghangende mist maakt het spotten onmogelijk.

Simien Mountains is een synoniem voor roofvogels, je komt ze hier echt overal tegen. Denk aan lammergier, steenarend, en talloze andere soorten gieren, arenden, buizerds en valken. In totaal zijn hier meer dan vijftig soorten roofvogels gespot. Wie hier rond loopt ziet ze vanzelf, meestal zweven ze in de lucht langs de steile rotsen. Zij gebruiken vooral de thermiek in de vroege ochtend als de zon door komt. Let ook op de bijzondere en opvallend grote dikbekraaf, die alleen in dit deel van de wereld voorkomt.

Simien kent diverse landschappen. Wie boven de 3.500 meter komt ziet ineens reuzenlobelia’s. Deze bijzondere planten geven het landschap een bijna buitenaards tintje. Kijk rustig om je heen en geniet van dit decor. En als er een troep gelada’s voorbij komt kun je zien hoe ze deze planten eten, tussen een maaltje gras door.

Aan het einde van de regentijd (begin september) zijn hier opvallend veel bloeiende bloemen te vinden. Die dit toch al opvallend groene gebergte een extra kleurrijk tintje geven. En net als met de diersoorten zijn er genoeg planten te vinden die alleen hier voorkomen. Vraag in het kleine bezoekerscentrum in het plaatsje Debark, waar je sowieso moet melden, naar de meest opvallende soorten.