Wie in Dubai rond wandelt moet verbaasd om zich heen kijken. Zeker als je eerst een stuk door de omliggende woestijn hebt gereden. Het heeft dan ook wat weg van een fata morgana, een onechte droom. Ineens sta je midden in een moderne stad. Waar de grenzen van het menselijk kunnen continu worden opgerekt.

Het verhaal van Dubai is simpel: binnen enkele decennia is de olie in dit deel van de wereld op. Dan moet het land kunnen leven van toeristen. Welkom in de grootste bouwput op aarde.

Althans, dit is de droom van sjeik Mohammed Bin Rashid Al Makhtoum. Waarvoor investeerders worden gezocht die buiten de gebaande paden denken. Eén van die investeerders is Nakheel (wat Arabisch is voor palmbomen) van sultan Ahmed bin Sulayem. Zijn bedrijf heeft veruit de meest gedurfde plannen ontwikkeld. Zoals de beroemde eilanden voor de kust in de vorm van The Palms en The World.

Bij veel van de projecten dachten de meeste mensen dat het onmogelijk is. Dat je in Dubai indoor kunt skiën op voormalige woestijnduinen is nog tot daar aan toe, maar wonen op een van de talrijke kunstmatige eilanden wordt al anders. Zeker als je de omvang van deze projecten ziet. En alles in een ongekende luxe. Alles wat de moderne mens zich kan wensen is er. Met een Nederlands tintje, of eigenlijk visitekaartje. Want ons land speelt een belangrijke rol bij de bouw.

Het lijkt er soms op alsof Dubai geen verleden heeft. Maar met het ontwikkelen van de moderne stad komt het verleden langzaam naar boven. Tot nu toe was opvallend weinig bekend over dit deel van het Arabisch schiereiland. Maar bij de aanleg van de riolering bij Dubai Internet City komen de resten van een groot moeras tevoorschijn dat hier ongeveer 7.000 jaar geleden moet hebben gelegen. Dat langzaam ten onder is gegaan aan de woestijn. Ook zijn hier sporen van menselijke bewoning aangetroffen, waarschijnlijk heeft het ooit onderdeel uitgemaakt van een handelsroute naar het westen. Maar veel meer is er niet bekend.

In documenten wordt de stad voor het eerst pas in 1799 genoemd. In 1966 wordt in de omgeving olie ontdekt, wat de toekomst van het land drastisch verandert. Niet alleen levert het heel veel geld op, maar zorgt ook voor een toestroom van arbeiders uit India en Pakistan. Waardoor de stad snel groeit. In 1971 vormt Dubai, tezamen met Abu Dhabi, Ajman, Fujairah, Sharjah, Umm al-Qaiwain en Ras al-Khaimah de Verenigde Arabische Emiraten.

De Golfoorlog in 1990 zorgt voor veel onrust, maar talloze internationale bedrijven verhuizen hun kantoren vanuit Koeweit en Bahrein naar het stabielere Dubai. De al in 1979 ingestelde handelsvrije zone blijkt een ware magneet en zet Dubai economisch verder op de kaart.

In deze exorbitante omgeving spelen diverse Nederlandse bedrijven een essentiële rol. In 2004 krijgt Van Oord (die zichzelf ‘waterbouwer’ noemt) het contract om de kunstmatige palmeilanden te ontwikkelen. Tezamen met de Nederlandse baggeraar Boskalis en de Belgische baggeraar Jan de Nul. Midden in de zee worden eilanden met speciaal zand opgespoten. Wat talloze hoofdbrekens oplevert, met name de vraag hoe het opgespoten zand niet wegspoelt. Een ingenieuze golfbreker van rotsblokken moet het wassende water tegen houden. Maar al snel blijkt dat de doorstroming tussen de eilanden niet genoeg is. Wat nieuwe problemen oplevert. Terwijl ook constant naar de ecologische omstandigheden moest worden gekeken.

Tezamen met baggeraar Boskalis is de eerste ‘Palm’ inmiddels opgeleverd. Wat Nederland als ‘watermanagers’ opnieuw op de kaart zette. Maar de klus is nog niet klaar. Momenteel is Van Oord bezig met de ‘wereldeilanden’. Deze eilanden zijn zichtbaar vanuit de ruimte.

En wie denkt dat dit alles is, komt bedrogen uit. Er zijn inmiddels concrete plannen voor zo’n beetje alles wat een mens leuk vindt, van dierentuinen tot pretparken. En van waterparken tot educatie-centra. Je kunt het niet bedenken of het wordt hier gebouwd in de komende jaren. Je moet het zien om te geloven.

Dubai is hard op weg een hele bijzondere stedentrip te worden. Waar je de woestijn in kunt, kunt relaxen op een menselijk eiland aan het water en waar je architectuur van de 21e eeuw kunt zien. In een stad die groeit waar je bijstaat. Met voortdurend nieuwe attracties. Dubai is een stad waar je je ogen uitkijkt.

Bezienswaardigheden:
Naast de beroemde Palm- en Wereldeilanden en de Burj Khalifa, heeft Dubai nog een aantal noemenswaardige bezienswaardigheden die je kunt bezoeken.

Burj Al Arab
Het hotel verkoopt zichzelf als het enige zeven sterren hotel ter wereld. Met een luxe die je verder nergens tegen komt. Het hotel meet 321 meter en lijkt op het zeil van een zeilboot. Burj Al Arab (wat Toren van de Arabieren betekent) zette Dubai internationaal op de kaart als toeristenbestemming. In slechts vijf jaar tijd (van 1994 tot 1999) werd dit prestigieuze hotel gebouwd aan de kust van Dubai. Waar al tal van beroemdheden verbleven.

Ski Dubai
Het is een enorme contradictie. Buiten op straat kan de temperatuur oplopen tot 50 graden, maar binnen kun je skiën op echte sneeuw. De eerste sneeuwhal ging in 2005 open. Ski Dubai telt vijf pistes. En zelfs van een zwarte piste kun je hier naar beneden. De meeste pistes zijn 400 meter lang. En het plafond is zo gemaakt dat het hier op commando kan sneeuwen. De indoorhal ligt in het winkelcentrum ‘Mall of the Emirates’.

Snowdome Dubai (of Dubai Sunny Mountain Ski Dome)
En alsof Ski Dubai nog niet genoeg is, liggen er nu vergevorderde plannen voor Snowdome Dubai. Hij is nog niet af, maar dit immense sneeuwpark wordt ruim 6 keer zo groot als Ski Dubai. Sterker nog, hier verrijst een echte berg in de woestijn. Het sneeuwgebied zal 130.000 m2 groot worden, wat ongekend is in de wereld. Inclusief een hotel in de vorm van een ijsberg. De planning was dat Snowdome eind 2008 of begin 2009 zou zijn afgerond, maar door de economische recessie is het project voorlopig stilgelegd.

Dubailand
Snowdome maakt onderdeel uit van Dubailand, een immens project waarbij allerlei pretparken, winkelcentra en dierentuinen zullen verrijzen. Een kleine opsomming van wat hier de komende jaren uit de grond wordt gestampt:

  • Attractions and Experience World
    Hier valt ook Snowdome onder. Maar hier zullen 15 andere parken worden gebouwd, waaronder Aqua Dubai, Astrolab Resort, Aviation World, Great Dubai Wheel, Dubailand Theme Park, Falcon City of Wonders, Fantasia, Giants World, The Global Village, The Islamic Culture and Science World, Kids World, Legends-Dubailand, Planetarium, Space and Science World en een Tourism Park.
  • Sports and Outdoor World
    De Dubai Autodrome opende in oktober 2004. Dit is een complete racebaan, in de toekomst mogelijk ook voor de Formule 1. Daarnaast is dit de plek voor Dubai Sports City, Extreme Sports World, Golf World en The Plantation Equestrian & Polo Club.
  • Eco-Tourism World
    Dit ‘natuurgebied’ zal ruimte bieden aan 7 parken, waaronder Al Barari, Dubai Heritage Village, Life World, Pet Land, Safari Park, Sand Dune Hotel en een Tropical Village.
  • Themed Leisure and Vacation World
    In deze 6 parken staat de gezondheid centraal: Andalusian Resort & Spa, The Indian Theme Resort, LEMNOS Women’s World, The Nubian Village, The Silver Street Resort en Thai Express Resort.
  • Downtown, Retail and Entertainment World
    Dit is een immens uitgaanscomplex. Waar met name de Virtual Games World opvalt, wat een immense gameroom wordt. Daarnaast kun je hier City of Arabia, Dubai Bazaar, Dubai Outlet City, Restaurant Complex en Teen World vinden.

Doen!-tips:

Zie een kamelenrace
De kameel is het trouwste lastdier hier. Dit ‘schip van de woestijn’ kan opvallend hard rennen. Jaarlijks worden diverse kameelraces gehouden, wat hier een zeer serieuze aangelegenheid is. Talloze inwoners fokken dure racekamelen. Deze belangrijke wedstrijden worden meestal rond eind oktober en begin april georganiseerd. Maar je kunt ook de wekelijkse wedstrijden bekijken op donderdag en vrijdag in Dubai. En zien hoe de bevolking uit zijn dak gaat als de dieren de finish over stuiven.

Maak een meerdaagse woestijnsafari
Het klinkt vreemd, maar dit is een van de oudste excursies in Dubai. En ook een van de weinige uitjes die niet door de mens zijn gemaakt. In een 4×4 beklim je de duinen rond Dubai en bezoek je oases en kleine dorpjes. Vanaf het zand zie je de zonsondergang (die hier bijna 100% wordt gegarandeerd) en slaap je in de woestijn in een kamp onder de sterren. Vraag ook of je van een duin af mag skiën of boarden. De woestijn in gaan hoort eigenlijk bij Dubai. Het is een mooie afwisseling met de betonnen wereld van de stad.

Bezoek een souk
De traditionele markten, de ‘souks’, in Dubai zijn een belevenis. Ze liggen langs de kreek in de stad, waarbij degene aan de kant van Deira het meest indrukwekkend zijn. Met name de specerijenmarkt is een kleurrijk festijn voor de ogen en een uitdaging voor de neus. De bekendste:

  • Deira Covered Souk, ligt aan de Al Sabkha Road
  • Deira Old Souk en Spice Souk, 67 Street
  • Deira Gold Souk, Sikkat Al Khali Street
  • Perfume Souk, Sikkat Al Khali Street
  • Electronics Souk, ligt aan de Al Sabkha Road bij Al Maktoum Hospital Road

Race op een echte racebaan
Ooit in een Formule 1 wagen over een racecircuit gescheurd? Het kan in het Dubai Autodrome. De auto is weliswaar aangepast en je staat onder de constante begeleiding van een instructeur, maar dit is wel het echte werk. Na een uitgebreide uitleg (en testfase in een simulatieomgeving) mag je proberen een snelle tijd op het parcours te rijden. Overigens zijn hier nog talloze andere mogelijkheden om te racen. Zoals: karts, Subaru’s en Audi TT’s. En dat allemaal op een plek waar ooit de woestijn heerste.

Ga shoppen in megawinkelcentra
Ook al is het buiten 40 tot 50 graden, de talloze winkelcentra zijn lekker koel. Naast veel westerse merken vind je hier ook lokale merken en talloze souvenirs. Het ene winkelcentrum is nog groter dan de andere. BurJurman wordt gezien als de meest exclusieve van allemaal. Hier zie je winkels van Louis Vuitton, Valentino, Cartier, Dior en Saks 5th Avenue. Bijzonder is ook Ibn Battuta, wat het grootste winkelcentrum met een thema ter wereld is. Het is gebaseerd op de reizen van de 14e eeuwse Arabische ontdekkingsreiziger Ibn Battuta. Je vindt hier winkels uit zo’n beetje alle bestemmingen die Ibn Battuta gedurende zijn reizen aandeed zoals India, China, Perzië, Egypte, Tunesië en Andalusië in Spanje.

Beklim Fossil Rock
Deze immense rots wordt ook wel Jebel Maleihah of Camel Rock genoemd. Het is een overblijfsel van duizenden zeefossielen, wat aantoont dat dit deel ooit een zee was. De meeste organismen zijn simpele levensvormen en zijn miljoenen jaren oud. Vanaf de top heb je een goed uitzicht over de enorme zandbak rond Dubai. Fossil Rock ligt op een uur rijden van Dubai aan de weg naar Hatta.

Vlieg in een luchtballon over de woestijn
Fossil Rock is ook het vertrekpunt voor ballonsafari’s. Vroeg in de ochtend stijg je op boven de woestijn en zie je het ruige landschap waar de mens vroeger zoveel moeite mee had. Het meest bijzondere is wel de zonsopgang, die je vanuit de ballon kunt ervaren.

Vaar in een ‘dhow’
Dhows komen hier van nature niet voor, maar wat wel? Deze typische vaartuigen zijn bekend uit Azië, maar misstaan niet tussen de vele bouwwerken in het water. Tijdens de cruise volg je de beroemde Dubai Creek, die in vroeger tijden de levensader was. Bij de cruise hoort een diner en traditionele koffie, maar ook een zonsondergang.

Huur een abra
Een abra is een kleine veerboot die mensen van de ene kant van de kreek naar de andere brengt. Maar je kunt ze ook huren (voor een zeer schappelijke prijs), zodat je rustig de kreek af kunt varen. En van de eigenaar allerlei verhalen hoort over de gebouwen die je links en rechts ziet. Het is een goed idee om tegen het vallen van de avond te gaan. Het natuurlijk licht valt langzaam weg, terwijl overal kunstlicht tevoorschijn komt. Je kunt de abra’s vinden bij de oever van de kreek. Maak van te voren duidelijke afspraken over de lengte van de tocht en de prijs.

Ga vogelen in een moeras
Je zou bijna denken dat hier voor de natuur letterlijk geen plek meer is. Maar het Ras Al Khor Wildlife Sanctuary ligt aan de kreek in Dubai. Dit moeras van 6.2 km2 is langzaam het paradepaardje van Dubai geworden, met de Europese flamingo als ambassadeur. Hier zijn 88 soorten moerasvogels geteld, die hier slechts uitrusten van de vogeltrek. Januari is de maand om hier te zijn. En dan begrijp je dat Ras al Khor een bijzondere plek is. Zeker als je naar de horizon kijkt, waar de ene wolkenkrabber na de andere wordt gebouwd. En de vogels zich er weinig van aan trekken.

Vang een krab en eet ‘m
In het donker ga je er op uit naar Umm Al Quwain. Voor de kust in het mangrovensysteem leven hier duizenden krabben. Die je zelf kunt vangen met een prikstok en zaklamp. En daarna kunt koken op de barbecue en rustig op kunt peuzelen.

Corno’s reistips:

Dubai is een intrigerende stad. Je kunt er een stedentrip naar toe maken van een aantal dagen, maar ook bezoeken tijdens een stop-over naar een andere verre bestemming. Dubai is steeds vaker een hub voor vliegmaatschappijen. Verleng je stop-over met 1 of 2 nachten.

Beste tijd:
Dubai kan het gehele jaar worden bezocht, en bijna alle attracties zijn het gehele jaar te bezoeken. Maar de temperaturen zijn het koelst van eind september tot eind april. Dan is het meestal zo’n 20 tot 25 graden overdag en ’s nachts rond de 10 graden.

Van mei tot en met september kan de temperatuur in de stad 40 graden worden, met uitschieters naar boven… In de woestijn kan het dan nog warmer worden.

Stedentrip