Alaska staat voor wildernis en extreme temperaturen. Een plek waar mensen niet meteen aan denken voor een vakantie. Maar plekken als Denali bieden ook rust en ruimte en een intieme natuurbeleving. Daarnaast biedt het vergezichten die op het netvlies blijven hangen.

Het Alaska-gebergte, waartoe Denali behoort, is 65 miljoen jaar geleden ontstaan. Doordat twee tektonische platen tegen elkaar aan botsten. De bergketen heeft het landschap nadrukkelijk getekend. Grote natuurkrachten als vulkanen, gletsjers, wind en regen hebben door de jaren heen het landschap verder gekneed.

Bijzonder is Great Gorge, waar ijsmassa’s het gevecht met grote brokken graniet zijn aangegaan. De rotswanden zijn door de immense krachten elke keer anders gemodelleerd. Met als sterkste staaltje: de oostkant van Mount Dickey. Deze rijst als een steile muur van 1.500 meter de hoogte in.

Door het subarctische klimaat is de bodem van grote delen van het park permanent bevroren. In de zomer ontdooit slechts het bovenste deel; geen ideale situatie voor plant en dier. Toch lijkt het immense Denali Nationaal Park, dat 24.315 km2 groot is, soms net een dierentuin. Op zich niet gek, want het park werd destijds opgericht voor het Dallschaap (dat ook wel sneeuwschaap wordt genoemd).

Het harde klimaat eist dat bomen en planten zich extreem moeten aanpassen. In de zomer, als de bovenste laag ontdooit, is het meeste leven te zien. In het park worden slechts acht boomsoorten gezien; waaronder zwarte en witte spar en de lariks, zwarte ratelpopulier en de kleine Alaska-berk. In het park zijn maar liefst 430 soorten planten geteld. Met daaronder ruim vijftig soorten asters, ranonkels en leden van de mosterdfamilie. Voor de liefhebber zijn er tientallen soorten algen, mossen, korstmossen en schimmels te vinden.

Toeristen komen naar Denali voor de wildernis waar Alaska zo beroemd om is. Om dit immense park wandelend te ontdekken. Op de gebaande paden of juist om een eigen plan te trekken. Iets wat hier goed kan. En je komt meer dan genoeg dieren tegen; zoals bruine beer, zwarte beer, wolf en de kariboe (het wilde rendier).