Kakadu is wild, woest en een opvallend vochtig gebied in het noordelijk hart van Australië. Wie vanuit de droge Outback naar het noorden rijdt, ziet langzaam het landschap veranderen. Meer en meer rotsen worden zichtbaar. En beroemde boomsoorten zoals bijvoorbeeld de eucalyptus en talloze struiken verschijnen.

Dit is al eeuwenlang het leefgebied van de Aboriginals, of Aborigines zoals ze tegenwoordig ook vaak worden genoemd. Hun cultuur in dit immense gebied is rijk vertegenwoordigd. Zowel uit het verleden (met kleurrijke rotsschilderingen, intrigerende rotsinscripties en talloze archeologische vindplaatsen) als het heden van de huidige bewoners.

De levensader van het immense gebied (ruim 19.800 km2), voor mens en dier, wordt gevormd door drie rivieren. Met allemaal dezelfde naam: Alligator-rivier. Een op merkelijke naam, en een foute naam want alligators komen hier niet voor. De Engelse kolonisten die hier rond 1820 als eerste blanken aan land kwamen schrokken van de vele zoutwaterkrokodilllen in de rivier.

In de Verenigde Staten hadden ze al kennis gemaakt met echte alligators, dus dachten ze opnieuw dat dit alligators waren. Overigens zijn de eerste vermeldingen van het noordelijke deel van Australië gemaakt door de Nederlander Jan Carstenz. Hij deed dit al in 1623, maar het huidige Kakadu heeft hij nooit gezien volgens geschiedschrijvers.

De drie rivieren lopen van zuid naar noord. De meer dan 200 kilometer lange South Alligator River loopt dwars door Kakadu. Het is de belangrijkste waterweg, de twee andere rivieren zijn korter en minder breed. Tijdens het natte seizoen treden alle rivieren buiten hun oevers.

Het gebied bestaat voor tachtig procent uit savannelandschap en in het oosten en zuiden uit een rotsplateau, dat verbonden is met het ruige Arnhemland. Alle rivieren monden uit in de Van Diemen Gulf. Deze is vernoemd naar Anthony van Diemen, de Nederlandse gouverneur die onder meer Abel Tasman op reis stuurde.

De soortenrijkdom in dit gebied is groot: 62 zoogdieren, 123 reptielen en bijna 300 vogels. Kakadu is een paradijs voor vogelliefhebbers. Kakadu herbergt talloze soorten kaketoes, parkieten en lori’s, die bijna allemaal opvallend kleurrijk zijn. In het water zwemmen ruim 50 soorten vis. De moerassen worden bevolkt door meer dan 22 soorten mangroven. In Kakadu zijn ruim 1.275 soorten planten en bloemen geteld, al krijgen die van de meeste toeristen veel minder aandacht.

Doen!-tips:

Vaar over de Yellow Water Billabong
Het is volgens velen de beste excursie van het gebied. Per boot verken je rustig de moerassen van Yellow Water. Het is een goede manier om een idee van het gebied te krijgen, maar ook zeker een echte safari. Talloze dieren, waaronder veel vogels, laten zich zien. Net als varanen, slangen en krokodillen. Met een beetje geluk zowel de zout- als zoetwatersoort. Aan boord legt een gids uit wat je ziet. Zorg ervoor dat je een cruise hebt in de vroege ochtend of namiddag, dan zie je het meest.

Zet je eigen route uit
Veel toeristen komen hier met een eigen huurauto. Alleen: Wat is de beste route? Hoe kan ik grote groepen toeristen vermijden? Welke excursies kan ik maken. Enzovoort. Daarvoor is het Bowali Visitor Centre dé plek. Dit bezoekerscentrum is eigenlijk een verplichte stop om vakkundig bij te worden gepraat over de ontwikkelingen in het park. Maar ook als je specifieke wensen hebt.

Sta oog in oog met een vechtmachine
De zoutwaterkrokodil behoort tot de meest gevaarlijke dieren ter wereld. Jaarlijks maakt het grootste reptiel ter wereld slachtoffers onder mensen, voornamelijk zwemmers. Kakadu is beroemd om zijn zoutwaterkrokodillen, maar zeker ook vanwege het formaat van de beesten. Een krokodil van vijf meter is hier gewoon. Die je relatief makkelijk kunt zien als hij ligt te zonnen op het zand.

Wandel in het verleden in Nourlangie
Het is dé plek van Namarrgon, beter bekend als ‘the Lighting Man’, één van de meest bekende rotstekeningen van de Aboriginals. Volgens hun legendes is het één van de voorouders die het landschap en het leven heeft ‘gecreëerd’. Rondom hem is een bliksemschicht te zien. Zeker voor wie in november of december in het park zijn en het onweer daadwerkelijk meemaken. Ook is hier Namondjok te zien. Deze zorgt voor verschillende interpretaties onder de oorspronkelijke bewoners. Daarnaast zijn er vele andere rotstekeningen, waaronder een complete groep mensen die waarschijnlijk naar een ceremonie gaan.

Maak een nachtsafari met Aboriginals
De interesse voor de Aboriginal-leefwijze neemt steeds meer toe. Zowel in Australië zelf als bij toeristen. Kakadu is een cultureel centrum en er zijn diverse mogelijkheden om met die cultuur kennis te maken. Een intensieve manier is de nachtsafari waarbij een traditioneel kampvuur diner met de bijbehorende verhalen worden afgewisseld met het zoeken van de nachtdieren met spotlights. Een boot is het vervoermiddel, een Aboriginal-parkwachter de gids.

Ontdek Jim Jim Falls en Twin Falls Gorge
De watervallen in Kakadu zijn landschappelijk fraai. Jim Jim Falls is de meest populaire, en via een zandweg en een wandeling te bereiken. Twin Falls Gorge staat te boek als één van de grootste uitdagingen, zowel voor de auto als mens. En na een intensieve wandeling zou het heerlijk zijn om een duik te nemen. Maar dat laatste is verboden, de wateren worden hier bevolkt door de dodelijke zoutwaterkrokodillen.

Zie de mooiste zonsondergang van Australië
De zonsondergang bij Ubirr is beroemd geworden door acteur Paul Hogan. In de film Crocodile Dundee, die overigens voornamelijk in Kakadu werd gemaakt, zei hij hier: ‘This is the land of the Never-Never.’ Het oog kan hier reiken over de rotsen, de bossen en de rivieren. De zonsondergang wordt hier gevierd met een hapje en een drankje.

Ga ‘bushwalking’
Zenders als National Geographic en Discovery Channel hebben veel kijkers kennis laten maken met bushwalking, het wandelen in de bijzondere Australische natuur. Inclusief de dieren én het voedsel. Kakadu is daarvoor uitermate geschikt. Wie zich geen zorgen hoeft te maken over enge beesten of om te verdwalen kan twee dingen doen. De eerste is één van de vele wandelingen die in het park zijn uitgezet. Wie daarnaast ook nog wat wil leren kan met een gids op stap gaan.

Verdrink in de rotstekeningen
Het beroemde Ubirr is de plek waar talloze rotstekeningen van de Aboriginals zijn te vinden. Maar deze zijn anders dan bijvoorbeeld in Nourlangie. Deze gaan met name over de dierenwereld. Zoals vissen, wallabies en schildpadden. Het beroemdst is Garranga’rreli, beter bekend als ‘the Rainbow Serpent’. Ook een voorouder uit de Creatietijd en wordt beschouwd als één van de oudste symbolen ter wereld. Ook is hier misschien wel de meeste vreemde tekening van allemaal te zien. Volgens wetenschappers is het een pijp rokende Europeaan, die met röntgen wordt bestraald. Met zijn kleding aan …

Leer alles over ‘bushtucker’
Wie wil weten hoe de Aboriginals hier konden overleven kan een cursus (van een dag) volgen over ‘bushtucker’, oftewel voedsel van het land. Uitleg over de verschillende seizoenen (voor bijvoorbeeld vruchten), de vangst (van wilde dieren) en de bereiding. Het kan wel confronterend zijn, want bijna alles wordt gegeten. En proeven zit bij de prijs in …

Trek per 4×4 het achterland in
Kakadu is waar een 4×4-auto voor gemaakt is. Stoffige zandwegen die slingerend of juist kaarsrecht het landschap doorsnijden. Terwijl je niet weet wat je tegen gaat komen. Je kan zowel zelf zo’n auto huren of met een tour mee. Beide hebben voordelen; als je zelf gaat heb je alle vrijheid, terwijl een groep meer ogen biedt om wat te zien en een gids die (met wat geluk) het verhaal eromheen kan vertellen. En daarna je tent opzetten in een verlaten gebied en wachten tot de zon ondergaat.

Duik in het huidige leven van de Aboriginals
Naast de vele rotstekeningen in het park is het ook mogelijk om echt kennis te maken met de Aboriginals en hun cultuur. In het Warradjan Aboriginal Cultural Centre krijg je uitleg over hoe zij kijken naar het gebied en haar bewoners. Na afloop begrijp waarom Kakadu voor hen heel speciaal is.

Beste tijd:
Kakadu kent volgens de meteorologen geen vier, maar zes seizoenen:

  • Van januari tot maart regent het hier vaak en overstromen de rivieren. Maar, het is tevens het moment dat veel bloemen bloeien en er veel jonge dieren worden geboren. Door de aboriginals wordt dit seizoen gudjewg genoemd.
  • In april trekt het water zich terug, maar zijn er hevige stormen. Zo sterk dat bijvoorbeeld het gras wordt platgedrukt (banggerreng).
  • Van mei tot half juni is het relatief koel en is de luchtvochtigheid laag. Dit is de tijd dat delen van graslanden worden afgebrand om jonge aanwas te bevorderen. De wegen worden nu weer goed begaanbaar en het toeristenseizoen begint (yegge).
  • Van half juni tot half augustus is het kouder en drogen de meeste kreken op (wurrgeng).
  • Vanaf half augustus tot eind oktober verzamelen veel dieren zich rond de rivieren in de opdrogende moerassen. Het wordt dan wel warmer en drukkender (gurrung).
  • Van half oktober tot eind december komen de eerste stormen voorbij en wordt het echt drukkend heet (gunumeleng).

Let op!
Kakadu is erg populair en dus vanaf mei tot eind augustus is het druk op de belangrijkste toeristische plaatsen.

Maar wie een eigen auto heeft kan eenvoudig de rust vinden. Wie de uitdaging aandurft bezoekt het gebied rond februari, het is dan rustig en het park ziet er groen en levendig uit. Een goede voorbereiding is daarbij wel noodzaak.

Meer informatie: parksaustralia.gov.au/kakadu