Een close-up van een mozaiek in de Taj Mahal.
Een close-up van een mozaïek in de Taj Mahal. Aditya Banerjee

De stad Agra in India is het hart van het Mogol-rijk. Met talloze monumenten, waaronder de Taj Mahal, één van de zeven nieuwe wereldwonderen. Dit grafmonument is volledig opgetrokken uit wit marmer. De Indiase grootmogol Shah Jahan liet het bouwen voor zijn hoofdechtgenote Mumtaz Mahal, die in 1631 overleed in het kraambed.

Shah ontmoette op een bazaar Arjumand Bano Began, een mooie sieradenverkoopster. Zij was niet onder de indruk en vroeg een extreem hoog bedrag voor een sieraad. Maar Jahan was verkocht. Hij trouwde de vrouw en gaf haar de naam Mumtaz Mahal, oftewel ‘parel van het paleis’.

Ze leefden gelukkig totdat Mumtaz stierf in het kraambed in 1631 na de geboorte van hun 14e kind. Sjah Jahan rouwde twee jaar, volgens de verhalen ging zijn geestestoestand langzaam achteruit. In een ultieme poging zijn liefde voor haar te laten zien, besloot hij een eerbetoon voor haar te bouwen. Ongeveer 20.000 arbeiders bouwden tientallen jaren lang onder extreem zware omstandigheden aan de graftombe. Die we tegenwoordig als Taj Mahal kennen.

Het marmer werd met olifanten aangevoerd uit diverse mijnen in de verre omgeving. In één van de vele legendes liet de mogol na voltooiing de vingers van hoofduitvoerder Ustad Ahmad Lahauri afhakken. Zodat hij nooit meer zo’n mooi bouwwerk zou kunnen maken.

Volgens de legendes was dit eerbetoon voor Shah Jahan nog niet genoeg. Het verhaal gaat dat de keizer aan de overkant van de aangrenzende Yamuna-rivier een identiek mausoleum voor zichzelf wilde laten bouwen. Van zwart marmer. Maar bewijzen voor deze theorie zijn er niet, want Shah werd afgezet door zijn zoon Aurangzeb. Vanuit een kerker in het beroemde Fort van Agra keek hij uit op de graftombe van zijn geliefde. Zijn lichaam werd na zijn dood in de Taj bijgezet.

Ook na de dood van de maker blijft de Taj Mahal voor legendes zorgen. Zo is er een hardnekkig gerucht, dat de Britse overheersers in 1830 het gebouw wilden slopen. De reden was simpel, het kostbare marmer zou veel geld opleveren. De Engelse Lord William Bentinck, toenmalig gouverneur van India, had –volgens de overlevering- al opdracht gegeven, maar kreeg de financiën ervoor niet rond. Waar jaarlijks miljoenen toeristen hem dankbaar voor zijn.

Een vrouw bij de Taj Mahal.
Een vrouw bidt bij de Taj Mahal. Louis Vest

De Taj Mahal is volkomen symmetrisch opgezet. Het hoofdgebouw van de Taj Mahal is 58 m hoog en 56 m breed. Het rust op een 10.000 m² groot marmeren platform. De graftombe is uitbundig versierd met verzen uit de koran en gestileerde bloemmotieven, zoals die van de lotus. Ook wordt het blakend witte marmer daarnaast op diverse plekken afgewisseld met zwart marmer en halfedelstenen.

Daarnaast zijn er in het marmer geometrische figuren uitgesneden. De Taj Mahal is het absolute hoogtepunt van Agra. De buitenkant is overbekend. Maar de binnenkant, het echte mausoleum, wordt meestal onderbelicht. Tegenwoordig zijn de enige bewoners van de Taj Mahal eekhoorns, die zich graag laten voeren door bezoekers.

Doen!-tips:

  • Bekijk de Taj Mahal vanaf de rivierkant
    De tuinen van Mehtab Bagh liggen precies tegenover de Taj Mahal, aan de overkant van Yemuna-rivier. Het uitzicht op het monument is dan ook de grootste attractie. En de rust, want het is hier veel minder druk. Zeker aan de rivieroever waar je ook naar toe kunt lopen. Het dagelijkse leven gaat gewoon door, waardoor dit een ideale plek is om foto’s te maken die net even anders zijn dan het standaardplaatje.
  • Zie de Taj blinken bij volle maan
    In de Tweede Wereldoorlog werd de Taj Mahal ’s nachts afgedekt met een doek. De reden hiervoor is simpel. Ook in het maanlicht blinkt het marmer volop, waardoor het gebouw een goed oriënteringspunt zou kunnen zijn voor vijandige vliegtuigen. Bij volle maan kun je zelf checken of dit waar is. Dan gaan de deuren van de Taj open en mag je kijken, weliswaar op een afstand. Maar als je ogen gewend zijn zie je waarom het werd afgedekt. Een bezoek is alleen mogelijk op de dagen rond volle maan, dus check bij je hotel of het volle maan is. Of plan je reis zo dat je dit kunt meemaken.
  • Geregeld worden bij de Taj Mahal restauratie- en schoonmaakwerkzaamheden uitgevoerd.
    Geregeld worden bij de Taj Mahal restauratie- en schoonmaakwerkzaamheden uitgevoerd. Jigmi

    Beste tijd:
    Om Agra te bezoeken moet je eigenlijk in de winter (december tot en met februari) gaan. Dan is de temperatuur redelijk (tussen 5 en 22 graden) en schijnt de zon vaak.

    In de zomer kan het hier tot 46 graden worden. Daarnaast is het tijdens het regenseizoen (van juni tot oktober) vochtig en klam. Wel heb je na een regenbui opvallend weinig smog en dus een opvallend helder uitzicht. Wat bijzonder is in deze stad. Maar er is dus ook een kans dat je geen zon op het marmer ziet, wat toch jammer is.

    Let op!
    Het zachte zonlicht in de vroege ochtend geeft de Taj Mahal de juiste kleur. Daarom staan honderden mensen al voor de zon opkomt te wachten bij de ingang. Overdag is het licht vaak te hard, terwijl de vaak hoge temperatuur (en smog) een bezoek geen goed doen.