Het blijft een bijzonder verhaal; een rustig dorpje in Florida verandert in hét pretpark van de wereld. Met dank aan Walt Disney. Waarna anderen volgden.

De stad Orlando in het Amerikaanse Florida wordt ook wel de ‘grootste speeltuin van de wereld’ genoemd. En dan niet alleen voor kinderen. Belangrijkste trekpleisters zijn de attractieparken van Disney (Magic Kingdom, Epcot, Hollywood Studios en Animal Kingdom), Universal Studios (Universal Studios Florida en Islands of Adventure) en SeaWorld. Maar er is meer, veel meer.

Je voelt je in Orlando weer kind. Deze stad herbergt de meeste pretparken ter wereld. Waar je dagen, zelfs weken zoet kunt zijn. Alles staat in het teken van jouw plezier. Het is ‘Amerikaans’ strak georganiseerd, waarbij niet alleen de attracties, maar het gehele park overdadig is aangekleed. Het is een droomwereld in de echte wereld, waar voor een dag het kind in je boven komt.

Wat Hollywood is voor de filmindustrie, is Orlando voor de pretparkindustrie. Die elkaar overigens opvallend vaak tegen komen. Talloze attracties zijn verwijzingen naar beroemde films uit de bioscoop. En waar je bijvoorbeeld bij Disney en Universal talloze ‘characters’ tegen komt, die bekend zijn van het witte doek. Denk aan Goofy, Mickey Mouse, Nemo, Shrek, maar ook The Simpsons, Spider-Man en de Blues Brothers. Het is slechts een zeer klein deel van alles wat je hier kunt zien. Een bezoek aan Orlando en haar attractieparken is een feest van herkenning.

Orlando heeft na Las Vegas de meeste hotelkamers in de gehele VS. De stad is rond 1837 ontstaan en vernoemd naar de begraafplaats van Orlando Reeves die hier in de Tweede Seminole Oorlog overleed. Al is zijn herkomst niet helemaal duidelijk. ‘Orlando’s Grave’ werd door de jaren heen Orlando.

Het stadje wordt ineens wereldberoemd als Walt Disney in 1965 aankondigt er een reuzenpretpark te bouwen. De locatie is volgens Disney ideaal en voor alle vakantiegangers in Florida te bereiken. Tien jaar eerder heeft het eerste Disneypretpark in Anaheim bij Los Angeles haar deuren geopend. Walt Disney World gaat in 1971 open. En als de eerste duizenden bezoekers arriveren ontstaat langzaam een geheel nieuwe markt.

Tegenwoordig trekt het Disneypark in Florida meer bezoekers dan zijn broertje in Californië. De onderlinge strijd tussen de parken is voor iedereen goed, Disney maakt dankbaar gebruik van het imago dat Orlando ondertussen in de wereld heeft. Orlando is hét attractiepark van de wereld. Waar de nieuwe attracties zijn en de nieuwste technieken worden gebruikt.

SeaWorld volgt Disney al in 1973. Het succes van Disney in Orlando heeft ook filmmaker Universal overgehaald hier immense attractieparken te bouwen. In 1990 opende de eerste haar deuren. Het zijn elkaars keiharde concurrenten, maar door de komst van Universal is de ‘attractieparkvakantie’ in Florida echt goed geïntroduceerd. Het hoofddoel van veel toeristen is om meerdere dagen in de diverse parken door te brengen.

Strand, zon en andere typische kenmerken van Florida zijn daarbij minder belangrijk geworden. Zeker nu er steeds nieuwe parken bij blijven komen. Je kunt hier dagen rondlopen. En zelfs weken, in een echte droomwereld.

Beste tijd:
De parken kunnen het gehele jaar worden bezocht. Florida heeft een zonnig klimaat, al kent het van eind augustus tot eind november het orkaanseizoen. Waarbij af en toe een orkaan voorbij kan komen. En het hele leven in delen van Florida stil komt te liggen.

Het voorjaar (maart, april en mei) en najaar (september en oktober) zijn rustiger dan de drukke en warme zomer. Wie geen last van lange rijen wil hebben moet in de winter gaan.

Let op!
Neem de tijd om een park goed te bezoeken; de tweede dag is meestal gratis.

Beter is het om je bezoek goed te plannen. Ontloop weekenden en het liefst ook het hoogseizoen (juli en augustus). Zeker bij bijzondere attracties, zoals het zwemmen met dolfijnen in Discovery Cove. Daarnaast is zinvol om bij binnenkomst meteen naar het achterste deel van een park te gaan, waar het dan nog lekker rustig is.

Tijdens talloze feestdagen zijn bijvoorbeeld de parken van Disney en Universal extra fraai gedecoreerd. Denk aan Kerstmis (wat hier slechts één dag is) of het in de VS erg populaire Halloween.

Meer informatie: www.visitorlando.com/EN-GL

Corno’s reistips:

Wil jij Orlando en de verschillende pretparken bezoeken? Zie hier een aantal handige tips om je bezoek te plannen. Wie online een kaartje koopt hoeft niet in de lange rij te staan bij de ingang van het park. Voor alle parken zijn bij benzinepompen, souvenirwinkels en toeristenbureaus kortingsbonnen te verkrijgen. Bijvoorbeeld voor kinderen dat ze gratis kunnen eten. Let wel op of het voordeel echt ‘voordeel’ is.