Shark Bay is synoniem voor een bijzonder rijk natuurgebied. Het is de beste plek ter wereld om zeekoeien in het wild te zien. En dat trekt weer haaien aan. Ook dolfijnen (tuimelaars) laten zich veelvuldig zien. Maar aan de rand van het water zijn daarnaast de oudste nog levende (!) fossielen ter wereld te vinden. En het is tegenwoordig ook de basis voor een zeer prestigieus natuurbeschermingsproject.

Shark Bay is feitelijk een kijkje in de geschiedenis van de aarde. Het is bekend vanwege de stromatolieten die hier op de rand van het strand en de zee leven. Deze cyanobacteriën, oftewel minuscule eencellige algen, bestaan van het sediment dat zij tevens bijelkaar houden. Zo ontstaat langzaam laag op laag afzettingsgesteente in de vorm van een kleine koepel.

Het groeiproces is vergelijkbaar met de eeuwen durende opbouw van koraalriffen. Stromatolieten bestaan al 3,5 miljard jaar op aarde (dus veel eerder dan bijvoorbeeld de dinosaurussen) en zijn de oudste levende fossielen ter wereld. Shark Bay is de bekendste plek ter wereld waar deze fossielen nog te zien zijn. Het trekt wetenschappers van de gehele wereld om dit fenomeen te bekijken en te onderzoeken.

De dolfijnen van het strand bij Monkey Mia zijn wereldberoemd. De wilde dieren komen hier elke dag naar het strand om te interacteren met mensen. Waren het vroeger de vissers die hun bijvangst aan de dolfijnen gaven, tegenwoordig staan toeristen tot hun knieën in het water om de dieren te kunnen voeren. En van dichtbij bekijken.

dolphins 12
Dolfijnen bij Shark Bay

Natuurbeschermers zetten vraagtekens bij het voeren, en de laatste jaren vooral bij de drukte, maar parkwachters zien toe dat de dieren wild blijven. Daarnaast wordt er veel onderzoek gedaan naar het gedrag van de dieren en de afhankelijkheid van het voedsel. Overigens proberen pelikanen ook een graantje mee te pikken.

In zee ligt het grootste zeegrasgebied ter wereld, de basis voor een complete voedselketen. Met zeekoeien en haaien als hoofdrolspelers. Het gebied is ook bekend voor de vele nieuwsgierige dolfijnen (tuimelaars) die dagelijks naar het strand van Monkey Mia komen. Ze worden daar gevoerd, waardoor het ‘wilde’ er een beetje vanaf is. Om het geheel compleet te maken biedt het achterland in het voorjaar een heuse bloemenzee. En zijn er talloze bijzondere diersoorten te vinden. Met name op de omliggende eilanden. Of waren ze er te vinden, zoals op het platteland.

De naam Shark Bay (haaienbaai) komt van de Engelse piraat Wiliam Dampier. Tijdens zijn strooptocht in 1699 zag hij waarschijnlijk de vele dolfijnen die hier rondzwemmen aan voor haaien. Waardoor het gebied een weinig vriendelijke uitstraling kreeg. Wat inmiddels is veranderd.

Doen!-tips:

Snorkel met zeekoeien
Wie graag dieren onderwater ziet moet hier absoluut het water in. Een snorkeltocht is de beste manier om kennis te maken met de vele dieren. En, met een beetje geluk, kom je rustig grazende zeekoeien tegen. Of zeeschildpadden, of … Vraag ter plekke om meer informatie zodat je je tijd optimaal benut.

Zwem met reuzenmanta’s
Reuzenmanta’s (of mantaroggen) behoren tot de mooiste dieren van de zee. In juni heb je in Shark Bay een redelijke kans deze dieren tijdens het snorkelen (of zwemmen) te ontmoeten. En, als je dat beetje geluk hebt, zijn ze zeker niet schuw. Een hele bijzondere ervaring.

Help de dolfijnen
De dolfijnen van Shark Bay zijn wereldberoemd. De dieren komen elke dag uit vrije wil naar het strand. Vrijwilligers kunnen de dolfijnen helpen. Door verschillende klusjes te doen, waaronder het begeleiden van toeristen die graag kennis willen maken met de dieren. En het voeren van de dieren als je dat wilt.

Stap in de voetsporen van Dirck Hartogh
Deze Nederlandse ontdekkingsreiziger uit de zestiende eeuw voer met zijn schip De Eendracht als eerste Europeaan naar de westkust van Australië. Het naar hem vernoemde Dirk Hartog Island is open voor toerisme. Veel overblijfselen zijn er overigens niet, maar je staat wel op een stukje Nederlands verleden aan de andere kant van de wereld. Overigens is het rif naast het eiland beroemd om de vele dieren die er leven. Het is dan ook een geliefde snorkelplek.

Zoek met een zeilboot naar zeedieren
Dat je dolfijnen ontmoet wordt verzekerd, zeekoeien niet. Mogelijk is het wel, net als schildpadden, walvissen en mantaroggen. Een zeilboot is een goede en relaxte manier om de rijkdom te zien van het gebied. En van boven kan je diep in het heldere water kijken, zodat je de dieren goed kan zien.

Zie zoutpannen als kraamkamer
Met name op het linkerdeel van het Peron-schiereiland liggen talloze zoutpannen (of birridas zoals ze hier worden genoemd). Enorme of juist kleine vlaktes waar door de jaren heen zout water opdroogde door de zon en het zout achterbleef. Met bijna onnatuurlijk gevormde zoutkristallen tot gevolg. Sommige zoutpannen liggen het gehele jaar droog, anderen stromen bij hoog water of na regen nog vol. Enkele hebben nog steeds een verbinding met de zee. Veel zoutpannen dienen als kraamkamer voor bijvoorbeeld vissen en schaaldieren. Wie even zoekt ziet van alles in het ondiepe water.

Ga kamperen in het wild
Kamperen hoort bij dit soort wilde gebieden. Je hebt vele mogelijkheden in Shark Bay, waaronder diverse plekken in het Francois Peron National Park. Je kunt aan de zee, een meer, of in het binnenland je tent of camper op slaan. Vraag ter plekke naar de mogelijkheden. Let tegen het vallen van de avond op alles wat beweegt, de kans is groot dat het een zeldzame Australische springer is. Al valt het identificeren niet mee.

Verken per 4×4 het achterland
Het Francois Peron National Park is ruig, ook al is het een voormalige schapenboerderij. Het pad leent zich alleen voor auto’s die goed met zand om kunnen gaan. Zeker voor wie de rode zandduinen en de kust wil zien. Dit is het ruige Australië. Je kunt zelf een auto huren in bijvoorbeeld Denham, maar er zijn ook tours beschikbaar met een chauffeur.

Kijk op je gemak naar alle dieren in een aquarium
Ocean Park is een aquarium waar vooral de dieren uit de regio te zien zijn. Ideaal om ze nog eens goed te bekijken of om soorten te zien die je zelf nog niet had gezien. Hoogtepunt is het voeren van de hamerhaaien en tijgerhaaien.

Beste tijd:
De winter en het voorjaar (juni tot oktober) zijn het best wat temperatuur betreft. De meeste bloemen staan dan in bloei. In de zomer kan het extreem warm worden.

Het migreren van de bultruggen wordt vooral in augustus en oktober gezien. Maar dan is het ook hoogseizoen en kan het erg druk zijn bij de grotere attracties.

Let op!
Door de drukte is het zwemmen met de dolfijnen bij Monkey Mia allang afgeschaft. Inmiddels staan de toeristen in rijen te wachten tot de dolfijnen komen.

In het hoogseizoen is het handig vooraf bijvoorbeeld accommodaties, tours en bijvoorbeeld ook autohuur te boeken.