De Cadières de Brandis bij Castellane.
De Cadières de Brandis bij Castellane. Corno van den Berg

Volgens veel wandelaars is dit het mooiste wandelgebied van Frankrijk. Met dank aan de rivier Verdon die over een lengte van ruim 25 kilometer het kalksteenlandschap doorsnijdt en, dag in dag uit, verder afslijpt. Met opvallend groenblauw water. Het is ook de plek waar talloze fossielen zijn gevonden, zoals zeekoeien. Tegenwoordig is deze voormalige zee één van de belangrijkste buitensportgebieden.

De kloof staat op de agenda van veel Nederlandse toeristen. Waarbij ze zowel bovenaan gaan staan, alsook de bodem verkennen. En wandelen, zwemmen en dieren spotten. Want opmerkelijk genoeg zijn er hier nog veel wilde dieren te zien. De meesten hebben echter geen idee van het verleden van Gorges du Verdon.

Een mountainbiker in Gorges du Verdon.
Een mountainbiker in Gorges du Verdon. Fanman

De kloof, die ook wel Grand Canyon du Verdon wordt genoemd, ligt op de grens van de departementen Var en Alpes-de-Haute-Provence in het zuiden van Frankrijk. De kloof is onderdeel van het regionaal natuurpark Verdon, dat maar liefst 180.000 hectare groot is.

De Verdon-rivier ontspringt boven de 2.500 meter tussen de bergen Col de la Sestrière en de Pas du Mélèze. Het water loopt eerst relatief rustig naar het stuwmeer Lac de Castillon. Daarna duikt het de diepte in.

Om vervolgens weer in een stuwmeer, het Lac de Sainte Croix te verdwijnen. De kloof is ontstaan door duizenden jaren erosie op de zachtere delen van het kalksteen. Langzaam spoelt het sediment weg door de constante stroming, terwijl de hardere stukken achterblijven. De rivier zoekt daartussen haar weg. Inmiddels is de kloof op sommige plekken 300 meter diep.

Als een vogel boven Gorges du Verdon.
Als een vogel boven Gorges du Verdon. Martin Scheel

Het meest indrukwekkende gedeelte bevindt zich tussen de dorpen Moustiers St. Marie en Castellane waar het water de hoogvlakte Grand Plan de Canjuers doorsnijdt. Op diverse plekken is de kloof dan nog slechts zes meter breed. Het gebied werd eeuwenlang als ontoegankelijk beschouwd. In de 19e eeuw gingen bijvoorbeeld slechts enkele lokale houtzoekers de kloof in. Ze gebruikten hiervoor zelfgemaakte touwen. Hun doel waren buxuswortels, waarvan toen de ballen voor het spel petanque werden gemaakt.

Tegenwoordig is het een toeristische attractie van jewelste. En trekt het gebied veel toeristen, zowel dagjesmensen als bergbeklimmers en rafters uit de hele wereld voor de zeer lastige stroomversnellingen. Overigens regelt de hydro-installatie het grootste deel van het toerisme. Dit wil zeggen; op dinsdag en vrijdag laat de installatie het in het stuwmeer opgevangen water los in de kloof, waardoor sporten als rafting en canyoning mogelijk zijn. De meeste sporten worden dan ook alleen op die dagen aangeboden.

Doen!-tips:

  • Kano of kajak tussen ‘de torens van Verdon’

    Het uitzicht vanuit een kajak.Corno van den Berg

    Met een kano of kajak kun je hier zo het water op. Let wel op de diverse stroomversnellingen. Diverse bedrijven in dorpjes of langs de kant van de weg verhuren deze vervoermiddelen voor een uur, halve dag of dag. Ook zijn er diverse routes, sommige zijn eenvoudig, andere lastig. De route vanuit Moustiers St. Marie gaat bewust stroomopwaarts om zo goed de steile wanden links en rechts te zien. Op het iets verderop gelegen strand zijn de kano’s en kajakken te huren.

  • Wandel door het hart van Gorges du Verdon

    Een smal pad in Gorges du Verdon. Corno van den Berg

    Wandelen is de beste manier om de Gorges du Verdon te verkennen. Het gebied telt maar liefst 1.000 kilometer aan wandelpaden met bewegwijzering. Het is de manier om letterlijk de drukte te ontlopen. Zeker als je de wat onbekendere paden neemt. In de diverse dorpjes zijn boekjes met diverse wandelingen te koop, ook in het Nederlands. Goede wandelkaarten zijn van het Institut Geographique National (IGN) op diverse plekken te verkijgen, bij het bezoekerscentrum en online. De populairste route is de heftige Sentier Martel (14 km), maar ook Sentier de l’Imbut (12 km heen en terug), maar er zijn er hier genoeg, ook in de heuvels boven de kloof. Verken ze zelf en merk dat je hier nog eenvoudig rust kunt vinden.

  • Mountainbike de kloof op en af
    Wie zijn uithoudingsvermogen wil testen kan in het park de diverse ATB-routes op de rotspaadjes op. De Robion-route is 16 kilometer (5 uur) lang en geeft een goed beeld van alle landschappen in het gebied. Hij begint in het dorpje Robion aan de zuidkant van de kloof en voert onder meer langs de Top van de Colle op 1.193 meter. Ook zijn er talloze paden met elkaar te verbinden, zodat je de route kunt samenstellen die het beste bij je past. In de diverse dorpjes (vooral La Palud-sur-Verdon en Castellane, die als centrum voor de berg- en watersport gelden) zijn fietsen te huur en gedetailleerde kaarten te koop. De rest moet je zelf doen. Check wel even goed de kwaliteit van de huurfiets, met name de remmen.
  • Ontdek de beroemde Imbut

    Een kajakker is op weg naar de beroemde Imbut in Gorges du Verdon. Corno van den Berg

    De ‘Sentier de L’Imbut’ brengt je bij de Imbut. Dit is een smalle, maar beroemde doorgang tussen de rotsen. Die je alleen per kajak kunt nemen. Let wel: als je genoeg ervaring hebt, want anders is het levensgevaarlijk. Toeschouwers kunnen op de rotsen zien hoe de kajakkers aan komen, een moment pauzeren en daarna stevig peddelend in het donker verdwijnen.

  • Glij, spring en zwem het water door
    Canyoning is een zeer actieve sport waarbij je watervallen glijdend, via een touw of springend neemt. Om daarna weer een stukje te zwemmen of af te dalen van de rotsen. Een gids is de gehele trip bij je. Het geheel staat garant voor een bijzondere ervaring. En spierpijn.
  • Zie de immensheid van Verdon vanuit de auto
    Het klinkt suf, maar de grootsheid van dit gebied is per auto heel goed te zien. Aan beide kanten liggen wegen met talloze uitkijkpunten. Ten noorden van de rivier is dit de Route des Crêtes. Deze begint bij Moustiers Ste. Marie en loopt via het bergdorp La Palud-sur-Verdon tot Castellane. Let op: een deel is éénrichtingsweg. Ten zuiden van de rivier de Verdon is dit de Corniche Sublime. Deze weg begint bij het dorp Aiguines en loopt via Trigance tot Riblaquon. Alles bij elkaar is het ongeveer 100 kilometer rijden over bochtige en smalle wegen, dus een dag ben je al snel onderweg.
  • Raft op een voormalige zee
    Wie van raften houdt moet de Verdon-river het water op. Bijna elke waterrat komt hier aan zijn trekken. Je vindt hier Class II en III voor jongeren en beginners, maar ook IV en zelfs V stroomversnellingen voor diegene die een echte uitdaging wil. Het deel van Castellane naar Pont de Taloire is class II en af en toe III. Van Pont de Taloire naar Pont de Carejuan is class III, maar van Point Sublime naar Pont de Caletas behoort tot de heftigste ter wereld. En vanuit een bootje bedwing je niet alleen het water, maar heb je ook nog een bijzonder uitzicht. Als je de tijd hebt om om je heen te kijken. Je kunt ook zien hoe geoefende kajakkers de beroemde Imbut nemen, een extreem smalle kloof.
  • Ga grensverleggend bergbeklimmen
    Een mens wordt klein op de rotsen van Verdon.
    Een mens wordt klein op de rotsen van Verdon. Pierre Metivier

    Meer dan 1.000 routes zijn uitgezet in het gebied. Met veel uitdagingen voor geoefende klimmers: de zwaartes variëren van 5+ tot 8+. Maar ook de beginner kan zijn krachten (en techniek) meten met de rotswand. In het dorpje La Palud-sur-Verdon zijn klimlessen te krijgen, en niet op een klimwand, maar direct in de natuur. En veilig.

  • Verken het water per hydrospeed
    Wie eens wat anders in het water wil moet een hydrospeed pakken. Je hangt op een soort kleine surfplank en met flippers kun je je voortbewegen. Je krijgt een helm en knie- en elleboogbeschermers. Tussen de stroomversnellingen door is er tijd genoeg om vanuit het water naar het natuurgeweld om je heen te kijken.
  • Ervaar de kloof tijdens een bungeejump
    Wie altijd al een sprong in het diepe wilde maken, kan in Gorges du Verdon terecht. Ook hier kun je bungeejumpen. in een indrukwekkend decor. Al jaren is de 110 meter lange brug Pont de’l Artuby de springplank voor waaghalzen. De afstand van de brug naar de grond is 182 meter, de val is dertig meter korter. Je kunt ook op je gemak kijken hoe mensen hier de sprong van hun leven wagen.
  •  
    Beste tijd:
    In de zomer (juli en augustus) is het hier erg druk. En warm. De temperatuur van het water is bijna altijd gelijk (koud), dus dat maakt voor de watersport weinig uit. Behalve in het meer waar de Verdon in stroomt, deze warmt aan de oppervlakte op.

    In het voorjaar ligt er mogelijk nog sneeuw op de bergtoppen. En in juni zijn er veel bloemen te vinden (waaronder orchideeën).

    Let op!
    Gorges du Verdon is erg ruig. Jaarlijks raken enkele bergwandelaars zoek in het gebied. Wat tot grote reddingsacties leidt. Laat altijd aan iemand anders weten waar je naar toe gaat en meld je als je er bent.

    Meer informatie: lesgorgesduverdon.fr