De Hagia Sophia, ook soms Aya Sofia genoemd, is voor velen het symbool van Istanbul. Dit gebouw is een meesterwerk van menselijke bouwkunst.

Volgens archeologen dateren de oudste resten uit de 4e eeuw van onze jaartelling. Door brand werd deze kerk grotendeels verwoest. Keizer Justinianus de Grote van het Romeinse Rijk wilde de grootste kerk ter wereld bouwen. Dit duurde vijf jaar en het gebouw werd in het jaar 537 afgerond.

Hagia Sophia
Hagia Sophia Clint Koehler

Opmerkelijk is dat de 18 meter hoge donkergroene pilaren afkomstig zijn uit de afgebroken Tempel van Efese. Deze tempel wordt als één van de oude zeven wereldwonderen beschouwd. Die overigens allemaal zijn verdwenen, op de Pyramide van Gizeh na.

Toen de Ottomanen (ook wel Osmanen genoemd) de stad in 1453 veroverden werd de Byzantijnse kathedraal een moskee. De Hagia Sophia was lang het grootste gebouw ter wereld, totdat de Sint-Pieterskerk in het Vaticaan in 1626 verscheen.

Inmiddels is het gebouw aan het Sultanahmet-plein, dat nog in zeer goede staat is, een museum. Zijn vorm geldt tegenwoordig als standaard voor elke moskee.