Ngorongoro wordt vaak de ‘bron van het leven’ genoemd. De wereldberoemde vulkaankrater met dezelfde naam telt waarschijnlijk de meeste dieren per vierkante meter in heel Afrika. Maar dit is slechts een van de vele oude vulkanen hier. In het totale beschermde gebied zijn ook extreem oude botten van onze voorouders gevonden. In het gebied leven de Hadza, de laatste jager/verzamelaars van Afrika. Ook de Masaï met hun vee kom je hier tegen.

Ngorongoro Conservation Area is een bijzonder natuurgebied. Dat veel meer omvat dan de bekende vulkaankrater. En het is een gebied met een bijzondere geschiedenis. Dit is een van de oudst bewoonde gebieden ter wereld. Botten, maar ook versteende voetafdrukken, bewijzen dat hier al 3 miljoen jaar geleden mensachtigen rond liepen. En dat dit mogelijk zelfs de geboorteplaats van de moderne mens is.

Maar de geschiedenis gaat nog verder terug. Geleerden hebben berekend dat 20 miljoen jaar geleden (al wordt ook wel eens 35 miljoen aangehouden) dit landschap is beginnen te scheuren. De oorzaak zijn de diverse aardplaten die onafhankelijk van elkaar bewegen. Een proces wat bijvoorbeeld ook India na vele miljoenen van Afrika naar Azië bracht.

Een deel van het land schuift langzaam naar het oosten, waardoor de aardkorst op sommige plekken erg dun wordt. Een proces dat overigens nog steeds door gaat. Dit deel wordt tegenwoordig de Great Rift Valley genoemd. Op sommige plekken smelt de dunne aardkorst door de hete lava eronder. Waardoor de lava vrij kan stromen, met talloze vulkanen tot gevolg.

Naast de Ngorongoro kun je in het park ook andere vulkanen zien, zoals Lemagrut, Sadiman, Oldeani, Olmoti, Sirua, Empakaai en de 3.600 meter hoge Lolmalasin. Ze zijn allemaal ouder dan de Ngorongoro. De imposante rij vulkanen liggen in een extreem vruchtbaar gebied. En in het verlengde van de Serengeti-vlakte, waartoe ook de Masai Mara in Kenia behoort.

Ondanks de mooie namen van de andere vulkanen, blijft de Ngorongoro-krater het meest indrukwekkend. Wetenschappers denken dat de vulkaan ooit zo hoog als de Kilimanjaro (5.895 meter) is geweest. En dat de 16 kilometer brede krater niet door een immense eruptie is ontstaan, maar doordat de hete lava letterlijk de krater uit is gelopen. Waarna eeuwenlange erosie door regen vervolgens de rest doet. De ligging op 2.286 meter hoogte maakt het een lastig bereikbaar terrein, zeker ook door de steile kraterrand die zo’n 600 meter hoger ligt en de gehele vlakte omringt.

Zwarte neushoorn in Ngorongoro.
Een zwarte neushoorn in Ngorongoro. Stuart Barr

De bodem van de krater is bijzonder vruchtbaar. Wat veel graseters aan trekt. Sterker nog, het ligt op de overbekende migratieroute van bijvoorbeeld gnoe’s, zebra’s en Thomsongazelles. De reden hiervan is het klimaat, waardoor een grote groep dieren op zoek gaat naar vers gras. En daarbij door de Serengeti trekken, de Masai Mara en ook de Ngorongoro-krater.

Opmerkelijk is dat niet alle dieren dit gedrag vertonen. Naar schatting leven het gehele jaar in en rond de Ngorongoro-krater zo’n 20.000 dieren, tijdens de migratie het dubbele. In het kielzog van de graseters lopen altijd de roofdieren als leeuwen, jachtluipaarden en luipaarden. Die weer op de voet worden gevolgd door aaseters als hyena’s en gieren. Waardoor in dit relatief kleine gebied een groot aantal dieren leven. Die door de beperkte vegetatie opvallend makkelijk zijn te zien. Niet alleen in de Ngorongoro-krater, maar in het gehele gebied.

De meeste toeristen bezoeken Ngorongoro voor de natuur. Ze willen graag de dieren zien die het gebied rijk is, waaronder de Big Five: olifant, buffel, (zwarte) neushoorn, leeuw en luipaard. De Ngorongoro-krater zelf is verreweg het populairst. Maar de laatste jaren is er een toenemende interesse voor met name de Hadza, een zeer bijzonder volk dat ook in dit gebied leeft. Veel toeristen bezoeken dit gebied in een groepsreis, maar ook de privé-safari wint aan populariteit. Omdat je dan met je chauffeur een eigen programma kunt maken.

Beste tijd:
In dit gebied kun je het gehele jaar op safari, er zijn altijd genoeg dieren te zien. Maar met een beetje planning is het mogelijk de jaarlijkse migratie mee te maken. Wanneer er dus veel meer zebra’s, gnoe’s en Thomsongazelles te zien zijn. Rond december komen de migrerende dieren het gebied binnen (ook de Ngorongoro-krater). In juni trekken deze dieren weer weg op zoek naar verse graslanden.

Van maart tot en met mei kun je hier veel regenbuien verwachten.

In november en december trekken geregeld grote onweersbuien over dit gebied.

Let op!
Het kan hier erg druk worden met jeeps, zeker in juli en augustus. Ondanks dat de overheid de hoeveelheid jeeps reguleert, kan hier een file aan jeeps ontstaan. Zeker als er een neushoorn wordt gespot.

Op de meeste dagen zijn de meeste jeeps hier rond een uur of negen in de ochtend en rond vier uur in de namiddag. Wees slim en ga vroeg op pad.

Meer informatie: www.ngorongorocrater.org

Vulkanen